Transatlantische turbulentie

Niet alleen beleggers vertonen kuddegedrag, maar ook bedrijven. Begrijpelijk genoeg wil niemand als eerste slecht nieuws naar buiten brengen, want wie dat doet, wordt door de markt gestraft met een ineenstorting van zijn aandelenkoers. Als echter één schaap over de dam is en het verrassingselement verloren is gegaan, zijn anderen vaak geneigd om het voorbeeld te volgen.

Neem bijvoorbeeld het Canadese Nortel Networks. Zodra dit bedrijf de afgelopen maand zijn winstverwachting fors had teruggeschroefd, duikelden de winstwaarschuwingen van Amerikaanse technologieconcerns over elkaar heen. Dit verschijnsel lijkt nu de Atlantische Oceaan over te steken. Het Zweedse mobiele telecomconcern Ericsson had nog niet voor grote verliezen gewaarschuwd of het Duitse technologieconcern Siemens heeft zijn winstverwachting al naar beneden bijgesteld. Een scherpe omzetdaling van de divisie halfgeleiders (chips) krijgt de schuld.

Waarom gaat het minder in de Europese technologiebranche? Veel bedrijven zijn sterk afhankelijk van hun omzet in Noord-Amerika, waar zij de groeivertraging niet het hoofd kunnen bieden. Nokia haalt bijvoorbeeld veertig procent van zijn omzet aan mobiele telefoons uit die regio. Ook vechten Noord-Amerikaanse bedrijven nu harder om een deel van de Europese markt, zoals onder meer blijkt uit de aanval die Nortel heeft ingezet op het terrein van de mobiele infrastructuur. Ericsson heeft bovendien gesuggereerd dat de Europese mobiele telefoniebedrijven aan het bezuinigen zijn. Misschien verwachten ze dat het consumentenvertrouwen, dat in de VS gekelderd is, ook in Europa omlaag zal gaan.

De stemming onder de technologiebedrijven is aan het veranderen. Ze begrijpen eindelijk dat ze de vraag naar hun producten overschat hebben en dat overcapaciteit het onderliggende probleem is. Vandaar dat negen van de tien grootste chipproducenten hun groeiscenario's hebben beknot en dat Alcatel de productie van mobiele telefoons zelfs heeft stilgelegd. Het management kan er als onderdeel van deze no-nonsense-benadering voor kiezen om schoon schip te maken met sombere voorspellingen zoals die van Ericsson. Nu het eerste kwartaal van dit jaar ten einde loopt, zullen er nog wel meer winstwaarschuwingen van Europese technologiebedrijven volgen.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar zie:www.breakingviews.com. Vertaling: Menno Grootveld