Een olifant communiceert via de grond

Olifanten gebruiken hun teennagels om boodschappen op te vangen die soortgenoten doorgeven door op de grond te stampen. Met behulp van deze seismische communicatie kan een boodschap over een afstand van meer dan dertig kilometer worden overgebracht.

Dit blijkt uit nieuw onderzoek van wetenschappers aan de Amerikaanse Stanford-universiteit. Bekend was al dat olifanten over grote afstanden met elkaar kunnen communiceren, de manier waarop niet.

Caitlin O'Connell-Rodwell, gastonderzoeker aan Stanford, bestudeerde groepen olifanten in Afrika, India en (in gevangenschap) Texas. Ze ontdekte dat de dieren door met de poten te stampen en diep te grommen trillingen via de grond stuurden naar andere olifanten. De trillingen zijn met het menselijk oor niet waar te nemen.

Van andere diersoorten, variërend van zeehonden tot insecten en reptielen, is bekend dat zij seismische signalen gebruiken om partners te vinden, prooien op te sporen of hun territorium af te bakenen. Maar de wijze van seismische communicatie onder olifanten blijkt veel complexer en bruikbaar over veel grotere afstanden. Er zijn aanwijzingen dat olifanten beschikken over een hoogontwikkelde reeks van dit soort signalen.

Hoe het systeem precies werkt is nog onduidelijk. ,,We denken dat ze deze ondergrondse vibraties via hun voeten voelen'', aldus O'Connell-Rodwell. ,,Seismische golven zouden door hun teennagels en via botgeleiding hun oren kunnen bereiken, of ze zouden een seismische gevoeligheid in hun slurf kunnen aanwenden. Het kan ook een combinatie van beide zijn.'' Het onderzoek gaat door.