ASM Lithography doet aan zelfbedrog

ASM Lithography houdt zichzelf voor de gek. Het Nederlandse bedrijf maakt scanners, machines die gebruikt worden bij de productie van halfgeleiders (chips). Het gelooft dat het dit jaar 400 van die machines zal verkopen, negen procent méér dan vorig jaar. Maar de chipsproducenten maken pas op de plaats, omdat de vraag naar halfgeleiders snel afneemt. Negen van de tien grootste producenten zeggen dat ze met 20 procent of meer op hun uitgaven zullen bezuinigen.

Waarom blijft ASML dan zo optimistisch? Waarschijnlijk omdat zijn klanten hun orders nog niet uitgesteld hebben. Die wachten vaak tot het laatste moment, in de hoop dat de conjunctuurgevoelige markt zich alsnog herstelt. Uitstel kan ook om een andere reden vervelend zijn. Omdat de capaciteit van ASML beperkt is, moeten klanten soms maanden wachten voor ze weer aan de beurt zijn. Maar vergis u niet: de omstandigheden voor chipsproducenten zijn nu zó beroerd, dat orders zeker uitgesteld zullen worden. Sommige D-Ram geheugenchips worden bijvoorbeeld al onder de kostprijs verkocht.

Om het marktaandeel van ASML te laten groeien, moet het bedrijf het beter doen dan zijn concurrenten en beter dan de halfgeleiderssector in zijn geheel. Afgelopen jaar was er een tekort aan scanners en sommige chipsproducenten bestellen ze om hun capaciteit weer op een normaal niveau terug te kunnen brengen. Maar een afzetgroei van 9 procent is voor ASML vrijwel zeker te hoog gegrepen. Door de hoge vaste kosten zal iedere tegenvaller ten koste gaan van de winst.

Het verleden leert dat je aandelen in chips- en scannerproducenten een paar maanden vóór de markt zich herstelt, moet kopen. Dat moment is nu nog niet aangebroken. De chipsmarkt kampt met veel te grote voorraden en zal zich misschien pas volgend jaar herstellen. Een ander signaal om aandelen te kopen is wanneer de geschatte waarde van een bedrijf op een niveau belandt dat net zo laag is als tijdens eerdere conjunctuurdalen. ASML-aandelen worden nu verhandeld op een niveau van 24 maal de waarde van de verwachte inkomsten. Het vorige dieptepunt in 1998 lag op 18.

Op dit moment is het moeilijk te voorzien wat zal zorgen voor een opleving van de vraag naar halfgeleiders, zoals drie jaar geleden mobiele telefoons en breedband-internet voor extra vraag zorgden. De aandelen ASM Lithography leiden een wankel bestaan.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar zie: www.breakingviews.com

Vertaling: Menno Grootveld