220 miljoen boeken

`The Naples Decease', zo zou Robert Ludlum zijn eigen dood hebben betiteld. De Amerikaanse bestsellerauteur, bekend van spionageromans als De Matarese cirkel en Het Parzifal mozaïek, overleed gisteravond op 73-jarige leeftijd in het ziekenhuis van Naples, Florida aan de gevolgen van een hartaanval.

Ludlums dood kwam een uur voordat op de Nederlandse televisie de verfilming van zijn roman The Osterman Weekend (Het Osterman weekend) werd uitgezonden. Dat is toevallig, want van de 22 spionagethrillers die hij vanaf 1971 publiceerde zijn er maar een paar verfilmd. Anders dan collega's als John Grisham en Tom Clancy dankte Ludlum zijn fortuin voornamelijk aan lezers: van zijn steevast vuistdikke boeken werden 220 miljoen exemplaren in 40 landen en 32 talen verkocht.

Niettemin begon Robert Ludlum (New York City, 25 mei 1927) zijn carrière als acteur en theaterproducer. Pas op zijn 40ste schreef hij `voor de grap' een spionageroman, die in 1971 als De Scarlatti erfenis een internationaal succes werd. Daarna had hij voor de ingewikkelde plots van bijvoorbeeld The Matlock Paper (Het Matlock document) en The Apocalypse Watch telkens 3 maanden voorbereiding en 15 maanden schrijftijd nodig. Critici negeerden hem wegens zijn clichématige gespierde taalgebruik, zijn knullige dialogen en zijn kwistig rondgestrooide cursiveringen en uitroeptekens, maar Ludlum had geen literaire ambities. ,,I simply love telling stories'', placht hij in interviews te zeggen.

Vorig jaar verscheen Ludlums laatste Koude-Oorlogsthriller, The Prometheus Deception (Het Prometheus project), de eerste bij zijn nieuwe uitgeverij St. Martin's Press, die hem voor veel geld en de belofte van 4 miljoen dollar per boek had weggekocht bij Bantam Books. Een aanstaande verveelvuldiging van zijn verkoopcijfers maakt hij niet meer mee: in het najaar brengt Universal Pictures de verfilming uit van zijn roman The Bourne Identity (1980; Het Bourne bedrog). De rol van Jason Bourne, de avonturier die nog in twee andere Ludlums zou terugkeren (The Bourne Supremacy en The Bourne Ultimatum) wordt gespeeld door de Hollywood-superster Matt Damon.