Roze katoenmot moet zichzelf uitroeien

Onderzoekers van het Amerikaanse ministerie van Landbouw zijn van plan een genetisch gemanipuleerd insect los te laten dat voorzien is van een dodelijk gen. De rupsen van het insect, de roze katoenmot (pink cotton bollworm), veroorzaken ieder jaar grote schade aan de Amerikaanse katoenteelt. Het gen is afkomstig van een mutant van de fruitvlieg en wordt actief zodra de mot geen speciaal voedsel meer krijgt. Dat gebeurt wanneer opgekweekte motten in het vrije veld worden losgelaten. Eenmaal geactiveerd verstoort het gen de ontwikkeling van alle nakomelingen die het gen van hun ouders erven. De larven gaan dood voordat zij volwassen worden.

Deze zomer beginnen de wetenschappers met de eerste veldproeven in afgesloten gaaskooien op een katoenveld nabij Phoenix, Arizona. Gestart wordt met genetisch gemanipuleerde motten met een groen fluorescerend kwalleneiwit, en nog niet met het dodelijk gen. Doordat de insecten groen oplichten bij ultraviolet licht, zijn ze voor de onderzoekers makkelijk te volgen. Uit voorzorg zullen de beestjes onvruchtbaar worden gemaakt, zodat zij zich als zij ontsnappen niet kunnen voortplanten.

De volgende stap bestaat eruit het experiment te herhalen met insecten die zijn voorzien van het dodelijke gen. Als dat de beoogde resultaten oplevert, en de benodigde vergunningen zijn verleend, kan deze nieuwe vorm van bestrijding zijn intrede doen in de landbouw.

De betrokken wetenschappers verwachten dat de roze katoenmot langs deze weg in heel Noord-Amerika volledig uitgeroeid zal kunnen worden. Andere onderzoekers hebben vergevorderde plannen om ook plaaginsecten als de malariamug en de tseetseevlieg via het inbouwen van een zelfmoordgen aan te pakken.