Maurice de Hond is terug, voor eventjes

Maurice de Hond werd gisteren opnieuw geïnstalleerd als topman van het internetbedrijf Newconomy. Heeft hij de strijd gewonnen of is zijn terugkeer heel tijdelijk?

Maurice de Hond is terug. Voor een paar weken. De internetpionier is weer bestuursvoorzitter, of beter `enig bestuurder', van het enige echte Nederlandse internetbedrijf aan de beurs. Op een glorieuze persconferentie in het Amsterdamse Hilton werd zijn schorsing als topman teruggedraaid en maakte zijn rivaal, president-commissaris Pieter van Hoogstraten, bekend dat hij opstapt.

Toch lijkt het erop dat De Hond niet lang zal kunnen genieten van zijn herwonnen status. De ballon `internet' is leeggelopen en de financiële problemen bij Newconomy zijn de afgelopen zes weken, sinds zijn schorsing, alleen maar acuter geworden. Er is wel een `herstelplan', maar geen redder met nieuw geld. Want vrijwel ieder toekomstscenario met nieuwe investeerders heeft als voorwaarde dat De Hond het veld ruimt.

Financiers willen best naar Newconomy `kijken', zoals dat in het jargon heet, maar willen niet het risico lopen van een nieuwe media-oorlog. Komt die zekerheid over rust en stilte er niet, dan zijn er voor hen immers ruim voldoende noodlijdende internetbedrijven voorhanden als alternatief.

De Hond is ook bereid om op te stappen, vertelde hij gisteren na afloop van zijn toelichting op zijn terugkeer. ,,Maar ik vind dat partijen geen eisen kunnen stellen voordat ze zelf toezeggingen doen. Alleen wie betaalt, mag eisen.''

Het belangrijkste voordeel van zijn terugkeer, zo lijkt het, is dat hij nu rechtstreeks betrokken kan zijn bij de onderhandelingen die interim-manager Kees Scholtes voert met mogelijke strategische en financiële partners. Tijdens De Honds schorsing was het immers volstrekt onduidelijk wat de uitkomst zou zijn van een stemming op een eventuele aandeelhoudersvergadering. Nu praat hij weer rechtstreeks mee. ,,Kees neemt het voortouw bij het herstelplan'', vertelde De Hond. ,,Maar als het over mij gaat, kom ik zelf aan tafel.''

De terugkeer van De Hond is het gevolg van het mislukken van een herstelplan van de raad van commissarissen onder leiding van Pieter van Hoogstraten (oud-KPN en oud-Datelnet). Zij hebben sinds De Honds schorsing op 23 januari ook geen oplossing gevonden. Toch was de schorsing nodig, vertelde Van Hoogstraten gisteren, omdat het bestuur van Newconomy – De Hond, Smeets en Appeldoorn – in de maanden november, december en januari niet bereid was om hard in te grijpen. ,,Wij vonden dat er geen tijd meer was om te ouwehoeren'', zei Van Hoogstraten namens de commissarissen. ,,Het bedrijf moest omschakelen van `bouwen' – waarbij het niet erg is als er wat stof blijft liggen – naar een strakke controle en kostenbeheersing. Maar ons voorstel om een financiële man als nummer één aan te stellen, was onbespreekbaar.''

Newconomy is een participatiemaatschappij die haar geld verdient met het nemen van belangen in internetbedrijven die later weer worden verkocht. Bij de beursgang vorig jaar haalde het meer dan 140 miljoen gulden op. Maar de kas is bijna leeg omdat die miljoenen al weer zijn geïnvesteerd, terwijl het in het huidige beursklimaat moeilijk is om belangen te verzilveren of om nieuw geld aan te trekken. Newconomy had zes weken geleden nog zo'n 14 miljoen gulden in kas. Maandelijks is er ongeveer 600.000 gulden nodig voor de kosten van Newconomy zelf en 1 à 2 miljoen gulden om verliezen van dochterbedrijven als Wish bij te passen. Bovendien krijgt ondernemer J. Pieterman nog 40 miljoen gulden voor de overname van internetaanbieder Wish.

Belangrijker is dat Newconomy eigenlijk ook geld nodig heeft om nieuwe investeringen te kunnen doen in de bedrijven waar het al belangen in heeft om die bedrijven overeind te houden en te laten groeien. Anders verdampt ook de waarde van Newconomy zelf – een optelsom van de deelnemingen.

Als oplossing voor de crisis heeft interim-manager Kees Scholtes bedacht dat Newconomy als bedrijf wordt opgeheven en wordt omgevormd tot een beursgenoteerd beleggingsfonds. Newconomy is daarbij beschikbaar als `fusiedrager' voor soortgelijke participatiemaatschappijen. Ook is er volgens hem nieuw geld nodig van banken. ,,We hebben nog enige tientallen miljoenen euro nodig'', schatte Scholtes.

Op 8 mei wil Pieterman zijn 40 miljoen. Op 9 mei moet De Hond zijn oplossing presenteren op de aandeelhoudersvergadering. Een beetje handige financier weet hoe hij gebruik kan maken van die twee deadlines.