Dood official overschaduwt openingsrace

Opnieuw is een Formule I-race overschaduwd door de dood van een vrijwilliger langs de baan. In september overleed op het circuit van Monza een brandweerman nadat hij in de eerste ronde van de Grote Prijs van Italië was geraakt door een wiel van de gecrashte wagen van de Duitser Frentzen. Gisterochtend vroeg vormde de openingsrace van het Formule I-seizoen in Melbourne het toneel van een dodelijk drama.

In de vijfde ronde reed oud-wereldkampioen Villeneuve met hoge snelheid achterop de BMW-Williams van Ralf Schumacher. De Honda-BAR van de Canadees werd gelanceerd en knalde tegen de vangrail en het ongeveer drie meter hoge hekwerk. Over een afstand van bijna honderd meter spatte de wagen tegen die barrière uiteen, waarbij onderdelen door het hek vlogen en in het publiek terechtkwamen. Een 52-jarige baanofficial uit Queensland, Graham Beveridge, werd geraakt door een wiel en overleed korte tijd later, dertien toeschouwers raakten licht gewond, vooral als gevolg van rondspattend koolstofvezel. Beide coureurs kwamen met de schrik vrij en zijn vandaag door de politie verhoord. Het wrak van Villeneuve werd voor onderzoek in beslag genomen.

Dat de Formule I voor coureurs steeds veiliger wordt, tonen de 22 hoofdrolspelers van de elf teams bijna elke race aan. En in de trainingen, zoals vrijdag wereldkampioen Michael Schumacher. Hij maakte een schuiver en ging in een grindbak twee keer met zijn Ferrari over de kop. Zonder aan zijn dubbele salto ook maar één schrammetje over te houden.

Hoewel het risico op dodelijk ongevallen op en naast de baan nooit is uit te sluiten, laat de veiligheid van officials én publiek soms nog te wensen over. De gebeurtenissen in Monza en Melbourne maken dat pijnlijk duidelijk.

Na het ongeluk dat in september het leven kostte van een Italiaanse brandweerman, werd meteen al gesproken over aanpassingen om het circuit veiliger te maken. De gevolgen van Villeneuves crash zouden ertoe kunnen leiden dat de overkoepelende autosportfederatie (FIA) alle circuits op de racekalender extra gaat toetsen op de veiligheid voor baanofficials en publiek. Sommige circuits zouden al gebaat zijn bij hogere hekken en misschien moet het publiek nog verder van de baan, maar, zoals oud-Formule I-coureur Jackie Stewart zei, ,,als een wagen bij 300 kilometer per uur wordt gelanceerd en in stukken vliegt, is het geen auto- maar een vliegtuigongeluk''.

Net als in Monza won Schumacher een race die eindigde in een drama. Sinds 10 september is de Duitser ongeslagen. Nadat de coureurs waren afgevlagd door de Australische oud-wereldkampioen Alan Jones (1980), volgde een sobere huldigingsplechtigheid.

In Monza was na afloop nog niet direct bekend dat de brandweerman was overleden, in Australië kregen de coureurs na de finish al te horen dat de baancommissaris het niet had gered. Op het podium werden de prijzen uitgereikt aan de eerste drie Schumacher, McLaren Mercedes-coureur Coulthard en de tweede rijder bij Ferrari, Barrichello. De gebruikelijke vreugdetaferelen, inclusief de champagnedouche, bleven achterwege. Tijdens de persconferentie stonden de drie coureurs stil bij de dood van wat Barrichello zijn `collega' noemde. De mannen die beroepsmatig flirten met de dood toonden zich aangedaan door het drama. ,,We moeten nagaan hoe we de veiligheid kunnen verbeteren van deze mensen die het mogelijk maken dat wij kunnen racen'', sprak Coulthard.

De organisatie van de Australische Grand Prix zegde een financiële schadevergoeding toe aan de nabestaanden van Beveridge, maar onderstreepte tegelijkertijd dat al het mogelijke is gedaan om de veiligheid te waarborgen.

Achter de safetycar hadden de coureurs de ravage gezien, evenals de ambulance die daar de zwaar gewonde official ophaalde. Toen de ambulance van de baan was na voorrang te hebben verleend aan de resterende bolides dook de safetycar de pits in. De overgebleven coureurs mochten het gaspedaal weer diep indrukken.

Jos Verstappen benutte de laatste ronde achter de safetycar voor een pitstop. Hij lag op dat moment in zevende positie, na op de vijftiende plaats te zijn gestart. De tweepits-strategie die voor de Nederlander als een voordeel had moeten uitpakken, bleek achteraf een ongelukkige actie. De toppers hadden aan één pitsstop genoeg. Verstappen ging in zijn Arrows als tiende over de finish.