Reus wankelt naar eindstreep

Critici verklaren hem voor gek. Zelf zegt Evander Holyfield (38) geen twijfels te kennen. Vanavond betreedt de vrome reus opnieuw de ring voor weer een wereldtitelgevecht.

Hij oogt nog altijd als een onverwoestbare krijger, als een blok beton dat de slopershamer niet vreest. Maar de reus met de zachtmoedige oogopslag loopt op zijn laatste benen, zo weten zijn critici. ,,Evander moet tegen zichzelf in bescherming worden genomen'', verzuchtte een van de vele bokskenners afgelopen week.

Achtendertig jaar is hij inmiddels – een respectabele leeftijd voor een bokser. Maar aan een voortijdige pensionering weigert Evander Holyfield vooralsnog te denken. ,,Ik bepaal zelf wanneer het einde van mijn bokscarrière aangebroken is'', bromde de Amerikaan in de aanloop naar het titelgevecht met uitdager en landgenoot John Ruiz, vanavond in het gokparadijs Las Vegas.

Een heilige missie houdt Holyfield, een devoot christen die de bijbel op zijn nachtkastje heeft liggen, naar eigen zeggen op de been. ,,Het afscheid gloort aan het einde van de tunnel. Maar voor het zover is, heb ik nog één wens, nog één doel en dat is opnieuw de onbetwiste wereldkampioen in het zwaargewicht te zijn'', sprak The Holy Warrior tot verbijstering van de aanwezigen. ,,Eerder zal ik niet rusten.''

Holyfields score in zijn laatste drie partijen – één gewonnen, één verloren, één onbeslist – versterkt evenwel het beeld van een bokser die op de weg terug is. Ruiz (29) liet de afgelopen dagen geen gelegenheid onbenut om zijn tegenstander af te schilderen als een overjarige masochist die rijp is voor het bejaardenhuis.

Hun eerste gevecht, in augustus van het vorig jaar, eindigde weliswaar in een zege voor Holyfield. Maar, en Ruiz kon het deze week niet vaak genoeg zeggen: de krachtsverschillen waren minimaal en bovendien liet de jury zich imponeren door de indrukwekkende staat van dienst van de drievoudig wereldkampioen. Ditmaal zou zijn opponent er verstandig aan doen om alvast een ziekenhuisbed te reserveren of, beter nog: af te zien van de krachtmeting tussen de touwen, zo liet Ruiz doorschemeren.

Maar de geldmachine-Holyfield is nog niet uitgemolken. Niet voor niets is de grote animator achter diens 43ste profgevecht de vleesgeworden geldwolf in hoogst eigen persoon: Don King. ,,Het Holyfield-tijdperk is nog niet ten einde'', kraaide de omstreden promotor met het grijze piekhaar in navolging van zijn protégé.

Het kostte King weliswaar enige moeite, maar na lang soebatten slaagde hij er vorig jaar in om Lennox Lewis te onttronen als de onbetwiste kampioen in de koningsklasse van het boksen, het zwaargewicht. De Brit, tot afgrijzen van de Amerikanen `every inch a gentleman', was sinds zijn overwinning op Holyfield, in november 1999, de trotse houder van de kampioensgordels van de drie belangrijkste bonden: WBA, WBC en IBF.

King zocht en vond een juridische reden om Lewis de belt van de World Boxing Association (WBA) te ontnemen en schoof vervolgens Holyfield naar voren als de rechtmatige eigenaar. Dankbaar nam de kolos het cadeau in ontvangst, in de wetenschap dat de WBA-gordel hem de mogelijkheid verschaft om in de nadagen van zijn loopbaan alsnog een rol van betekenis te spelen in het pokerspel der zwaargewichten.

Vraag is alleen of Lewis (34), die volgende maand zijn titels op het spel zet tegen de Nigeriaan Hasim Rahman, bereid is om over een paar maanden aan te treden tegen de winnaar van het duel Holyfield-Ruiz. Lewis' zaakwaarnemers hebben voor komend najaar hun zinnen gezet op een uiterst lucratief titanengevecht tegen `Het Beest' onder de zwaargewichten, bad boy Mike Tyson.

Mocht het zover komen, dan raakt Evander The Real Deal Holyfield verder uit beeld. In dat geval zal zelfs beschermheer King overwegen om de reus bij het grof vuil te zetten.