Wielerpeloton vol oude renners in nieuwe tricots

Het nieuwe wielerseizoen wordt morgen officieus geopend met de Belgische semi-klassieker Omloop Het Volk. Nieuwe sponsors, nieuwe kansen.

Met één volwaardige profploeg is de inbreng van de Nederlandse wielersport dit jaar aan de magere kant. Het nieuwe shirt van Rabobank is minder oranje van kleur, maar de renners van buitenlandse afkomst zijn nog steeds in de minderheid. De Belg Geert Verheyen, overgekomen van Lotto, mag de Nederlander Michael Boogerd bijstaan in het hooggebergte. De duurbetaalde kopman van Rabobank is na een matig seizoen op zoek naar eerherstel. In zijn kielzog kan Erik Dekker weer voor een verrassing zorgen.

De grijze shirts van Farm Frites zijn dit seizoen onder een nieuwe naam te bewonderen. Na een seizoen van kommer en kwel heeft de aardappelfabrikant de geldkraan bijna dichtgedraaid. Vijf Nederlandse renners van Farm Frites vonden onderdak bij een nieuwe Belgische ploeg, die onder de naam Domo een aanwinst zal blijken. Met de Belgische ploegleider Patrick Lefevere, de Belgische kopman Johan Museeuw, de Letse wereldkampioen Romans Vainsteins en de Nederlandse sprinter Max van Heeswijk is het profpeloton een superploeg rijker.

Domo en Rabobank gaan in de klassiekers concurreren met Mapei en Telekom, die over het meeste budget en de duurste renners beschikken. Bij Mapei is de Belgische clan vertrokken. De verrassende opvolger van Lefevere is diens landgenoot Eric Vanderaerden, die als renner zijn sporen verdiende in de eendaagse wedstrijden. Andrea Tafi, Stefano Garzelli (winnaar van de Giro), Michele Bartoli en Franco Ballerini (terug op het oude nest) zijn de Italiaanse speerpunten bij Mapei. De Belg Tom Steels en de Spanjaard Oscar Freire completeren het sterrenensemble.

Bij Telekom heeft de Duitser Erik Zabel, vorig jaar winnaar van de wereldbeker, vorige maand bewezen dat er nog geen sleet zit op zijn sprinterslijf. Zabel is weer favoriet in Milaan-Sanremo, de eerste wereldbekerwedstrijd die later deze maand wordt verreden. Jan Ullrich is de kopman van Telekom in de grote rondes. Hij behoort weer tot de favorieten in de Tour, zeker nu de weegschaal stabiel is gebleven afgelopen winter. Ullrich krijgt deze zomer hulp van de Amerikaan Kevin Livingston, die zijn land- en ploegenoot Lance Armstrong voor veel Euro's in de steek heeft gelaten.

Armstrong weet zich op zijn beurt bij US Postal gesteund door de Spanjaard Roberto Heras. Deze winnaar van de Vuelta werd na lang touwtrekken losgeweekt van Kelme. In de Verenigde Staten krijgt US Postal concurrentie van Mercury, dat met het aantrekken van de Belg Peter van Petegem en de Nederlander Leon van Bon goede zaken deed. De Nederlandse ploegleider Johan Lammerts werd op voorspraak van zijn Amerikaanse vriend Greg LeMond toegevoegd aan het begeleidingsteam van Mercury.

De dark horses van het afgelopen wielerjaar hebben beterschap beloofd. Het is de vraag of de Italiaanse volksheld Marco Pantani en de Belgische playboy Frank Vandenbroucke zich volledig kunnen concentreren op de fiets. Pantani wordt nog steeds achtervolgd door justitie, als gevolg van sterke vermoedens van dopinggebruik. Hij richt zich weer op de Giro en de Tour, waar hij de afgelopen zeven jaar smaakmaker was in de bergetappes. Vandenbroucke verhuisde van het Franse Cofidis naar het Italiaanse Lampre. Hij is dit seizoen nog nauwelijks op de fiets gesignaleerd en lijkt een vroege wielerdood te sterven.