Wederopstanding van een superspits

Ruud van Nistelrooij vierde gisteren in het tweede elftal van PSV zijn rentree. Hij stond geen moment stil bij zijn geopereerde knie. ,,Dát was de grootste winst van de avond.''

Onwillekeurig dacht hij voor de wedstrijd in de kleedkamer even aan die moeilijke periode in de Verenigde Staten. Toen hij met zijn vriendin in Vail in de anonimiteit herstelde van een operatie aan z'n rechterknie. In Colorado had de Amerikaanse specialist Steadman, die ook Del Piero en Matthäus behandelde, een afgescheurde kruisband vervangen. Het vooruitzicht op het EK in Nederland was verkeken, de megatransfer naar Manchester United in rook opgegaan. De toekomst leek ineens zo ongewis.

Flarden uit die moeilijke periode schoten even door zijn hoofd toen hij zich gisteravond omkleedde. Zijn rentree op de Nederlandse velden stond gepland in het knusse Kasteel van Sparta, op deze winterse avond met zijn lege tribunes echter een spookkasteel. Dat deerde Van Nistelrooij geenszins. Hij voelde zich intens gelukkig en nam het mediacircus dat massaal voor hem aanwezig was graag op de koop toe.

In het duel dat PSV 2 eenvoudig met 6-1 won, scoorde Van Nistelrooij in de 78 minuten die hij meedeed twee keer. Daaruit mochten geen conclusies worden getrokken. Het waren intikkertjes die elke bejaarde man ook had gemaakt. Aanvankelijk had hij moeite met zijn tegenstander Maurits van Dalen die hem fel op de huid zat. De Sparta-verdediger maakte daarbij de ene na de andere overtreding. ,,Een beetje overdreven'', vond de geschrokken trainer Dolf Roks zelfs. Maar Van Nistelrooij: ,,Hij mocht van mij zijn eigen spel spelen. De grote winst van de avond was dat ik geen moment aan mijn knie heb gedacht.''

Weinig lukte aanvankelijk bij Van Nistelrooij. Vaak sprong de bal van zijn voet. Pas in de tweede helft toen hij zich wat intensiever met het spel op het middenveld ging bemoeien kwamen zijn grote talenten bij vlagen weer naar boven. ,,Ruud zal nog weken nodig hebben om de wedstrijdbelasting aan te kunnen'', zei PSV-trainer Erwin Koeman. ,,Hij wil zo snel mogelijk weer in het eerste spelen. Maar het is nog te vroeg. We zullen Ruud een beetje moeten afremmen.''

Toch gunt Erik Gerets hem morgen tegen Roda JC een half uur speeltijd. ,,Hij wil me rustig brengen'', glunderde Van Nistelrooij. ,,Ik moet toch langzaam weer gewend raken aan alle niveaus?'' Toevallig was de wedstrijd van PSV tegen Roda ook de laatste die hij in de competitie speelde. Op 7 maart 2000 om precies te zijn. Daarna raakte hij in een oefenwedstrijd tegen het Deense Silkeborg geblesseerd aan de mediale band in zijn rechterknie. Mede met het oog op het EK forceerde hij de rentree met fatale gevolgen. Op een vrijdagochtend in april scheurde hij bij een pittige oefening op het trainingscomplex De Herdgang een kruisband. De revalidatie na een operatie vergde bijna een jaar.

Als hij op die eenzame periode terugkijkt concludeert hij dat vooral de weken voor de ingreep hem zwaar vielen. ,,Toen moest ik trainen om sterk te zijn voor de operatie. Maar ik wist dat het daarna pas zou beginnen. Ik voelde me tot wanhoop gedreven.''

Aanvankelijk miste Van Nistelrooij het voetbal nog niet eens zo erg. ,,Ik was in het weekeinde vrij, ik kon op feestjes wat langer blijven, ik kon veel thuis zijn. Maar hoe fitter ik me voelde, hoe meer ik weer naar het voetbalveld verlangde. Ik wil toegejuicht of uitgefloten worden. Ik wil scoren. Dát is wat ik wil. Gelukkig komt dat allemaal weer dichterbij.''

Ondanks de tragiek heeft hij het gevoel dat het afgelopen jaar zijn leven rijker heeft gemaakt. ,,In een korte tijd gebeurde er veel met mij. Het is een aanslag op mijn moraal geweest. Ik heb moeten knokken om terug te keren. Ik wilde daarom bewust in volstrekte afzondering revalideren. Als mens ben ik hier sterker uit tevoorschijn gekomen.''

Meerdere spelers trof het lot van een kruisbandblessure. In Nederland bijvoorbeeld Marc Overmars, Dennis de Nooijer en John van den Brom. Maar zij zagen niet ook nog een droomtransfer naar Manchester United door hun neus geboord. Overigens stond de overgang naar de rijkste club ter wereld op dat moment toch al op losse schroeven omdat Van Nistelrooij zich voor de fatale blessure niet wilde laten onderwerpen aan een kijkoperatie. Maar maanden later liet manager Alex Ferguson weten dat de interesse in Van Nistelrooij was gebleven. Gisteravond zat de eerste Engelse journalist al op de tribune om de spits in Engeland weer in de schijnwerpers te zetten. Van Nistelrooij: ,,Manchester United staat op dit moment voor mij echt op het tweede plan. Ik wil er niet mee bezig zijn. Ik heb dat hoofdstuk afgesloten. Ik wil me volledig concentreren op mijn rentree en snel elke dag beter worden. Daar valt een transfer niet mee te rijmen.''

Zijn grootste tegenstander is hij voorlopig zelf. De koningsschutter die ondanks zijn blessure vorig seizoen nog 29 doelpunten maakte, stelt hoge eisen aan zichzelf. ,,Hoe ga ik met mijn spel om? Misschien loopt het straks niet zoals ik zou willen. Dan ga ik te snel kijken, wat is goed, wat moet nog beter. Gelukkig heeft Gerets me tot dusverre een goed gevoel gegeven.''

Portugal-Nederland, over 26 dagen, zal hij niet halen, vermoedt Van Nistelrooij. De kwartfinale in de UEFA Cup tegen Kaiserslautern beschouwt hij als een mooie impuls. Hij gaat een nieuwe start maken op zilverkleurige voetbalschoenen van het merk Nike waarmee hij een achtjarig contract afsloot. ,,Kezman heeft ze ook. Zie het als een signaal van mij naar Mateja dat ik graag met hem een duo wil vormen. Luc Nilis en ik hadden eveneens dezelfde schoenen. Het zou super zijn als ik met Kezman en Bruggink een aanvalstrio kan vormen.''