Ford treft schikking met gedupeerden ongelukken

Ford heeft in acht rechtszaken schikkingen getroffen met gedupeerden die ongelukken hebben gehad met Ford Explorers. Details zijn niet bekendgemaakt.

De advocaat Bruce Kaster vertegenwoordigde zes van de klagers en kwam afgelopen vrijdag zes keer tot een vergelijk, zo maakte hij gisteren bekend. Kaster wist van een andere advocaat die ook een schikking heeft getroffen. Twee weken geleden is er ook een schikking bereikt in weer een andere zaak.

In totaal lopen er in de Verenigde Staten ongeveer tweehonderd rechtszaken tegen Ford en Firestone. De zaken betreffen aanklachten tegen de producent van de Ford Explorer en de bandenmaker Firestone. In de VS hebben de afgelopen jaren 148 inzittenden de dood gevonden na ongelukken van Explorers die reden op Firestone-banden. Meer dan 525 mensen raakten gewond. Vastgesteld is dat Explorers veel eerder over de kop slaan dan andere terreinwagens. De standaardbanden op de Explorer zijn bepaalde typen Firestone-banden die de neiging hebben te rafelen en uit elkaar te vallen. In verband daarmee riepen Ford en Firestone begin augustus 6,5 miljoen banden (ATX, Wilderness AT) terug.

Volgens Kaster kwam Ford vorige week zeer onverwacht met een ,,fair'' bod en het bedrijf bood zijn ,,welgemeende excuses'' aan. Drie van zijn aanklachten waren nog niet eens bij de rechtbank ingediend en voor de andere drie waren nog geen eerste zittingsdata afgesproken. Afgelopen vrijdag gingen de partijen om de tafel zitten en kwamen er snel resultaten. De schikkingen werden bereikt na overleg van telkens een uur. Een van de partijen was Medhad Labib die in 1999 zijn vrouw en kind verloor nadat zijn Explorer over de kop was geslagen. Labib sprak van een ,,verrassende geste'' van Ford. ,,Geld brengt mijn familie niet terug maar Ford heeft getoond serieus iets te willen doen.'' Volgens een woordvoerder van Ford was de schikking niet uitzonderlijk van aard.

Ford lijkt meer geneigd te zijn tot schikkingen te willen komen dan Firestone, onderdeel van het Japanse bedrijf Bridgestone. Volgens Kaster is hij in zijn zaken tegen Firestone nog weinig opgeschoten. ,,Firestone zit nog steeds in dezelfde versnelling als toen ze begonnen en ligt ver achter op Ford.'' Ford heeft in de getroffen schikkingen verantwoordelijkheid genomen voor de ongelukken maar niet erkend dat er iets mis is met de Explorer.

Advocaat Tab Turner uit Arkansas, die over tien dagen tegenover Ford staat in een rechtszaal in Texas, vindt het niet ongewoon dat Ford de zaken nu snel probeert te schikken. Het bedrijf zou ook 36 zaken die hij heeft aangespannen willen schikken. ,,Ford heeft de gewoonte overrompelend te werken en wil zaken vroeg en goedkoop tot een schikking brengen, vooral waar het gaat om de Firestone-banden'', aldus Turner. ,,Sommige mensen gaan daarin mee, anderen niet.''

Turner, een advocaat die gespecialiseerd is in rechtszaken als deze, is al jaren een plaag voor het autobedrijf uit Detroit. Pr-functionaris Jason Vines van Ford heeft hem in de New York Times uitgemaakt voor ,,een van die haaien die denken dat ze de sleutels van de geldautomaat hebben gevonden''. Turner spant al jaren rechtszaken tegen Ford aan en heeft jury's er al vaak van weten te overtuigen dat ze bij Ford weten dat er iets fundamenteel mis is met het ontwerp van de Ford Explorer, evenals met de voorganger de Ford Bronco. In een opslagloods heeft hij 20 total loss gereden Explorers staan en ongeveer vijftig gerafelde Firestone-banden. De zaak die binnenkort in Texas begint betreft een lerares uit Houston, Donna Bailey, die na een ongeluk met een Explorer, als gevolg van een kapotgereden Firestone-band, nu geheel verlamd is. Ze zit in een rolstoel en oefent om het voertuig te besturen met behulp van haar ademhaling. Turner spreekt van ,,een uitgemaakte zaak''.