Man die Mini beroemd maakte

Peetvader Bernie Ecclestone van de Formule I noemde hen wel eens laatdunkend `Engelse garagehouders'. Enthousiaste sleutelaars die met een gering budget in achteraf-garages met hun `uitvindingen' een enorme invloed hebben uitgeoefend op de autorensport en de auto-industrie. Niettemin zal de naam van de afgelopen zondag in West-Sussex op 77-jarige leeftijd overleden John Cooper altijd verbonden blijven met de stadsauto Mini. Dit in 1959 door sir Alec Issigonis ontworpen `koekblik', dat evenals de Fiat 500 en de Citroën deux chevaux, door de autowereld wordt gekoesterd als een icoon.

Pas nadat John Cooper zijn naam had verbonden aan de Mini Cooper ontwikkelde de auto zich tot een modieus (race)karretje, dat onder meer drie keer de Rally van Monte Carlo won. De Mini Cooper paste bovendien naadloos in het beeld van de swingende jaren zestig, prijkte op de cover van Vogue en bewoog zich in de film `The Italian Job' met grote snelheid door de smalle straten van Turijn, waar het moeiteloos de steile trappen `beklom'.

Oud-Formule I-rijder sir Stirling Moss benadrukte in een reactie op het overlijden van Cooper dat het geen recht doet aan de enorme verdiensten van de Brit als zijn naam uitsluitend wordt geassocieerd met de Mini. Want ook in de autorensport zorgde John Cooper voor enkele revolutionaire veranderingen. Opgegroeid als zoon van een ingenieur was hij met zijn vader Charles al vroeg te vinden op de racecircuits, vaak verlaten vliegvelden van de RAF uit de Tweede Wereldoorlog. Daar probeerde hij het eerst een blauwe maandag als coureur voordat hij in de jaren vijftig besloot om ontwerper te worden. In tegenstelling tot grote fabrieksteams als Ferrari en Maserati, die lang aan hun oude concept van de motor voorin vasthielden, was John Cooper de eerste die in de moderne Formule I (alleen Ferdinand Porsche had bij Auto Union voor de oorlog wel eens met dit idee geëxperimenteerd) de motor achterin bouwde. Hetgeen later door alle teams werd overgenomen. Stirling Moss won in 1958 in een Cooper-Climax in Buenos Aires de eerste Grand Prix voor het team van Cooper. Maar zijn finest hour in de Formule I beleefde Cooper in de jaren '59 en '60 toen Australiër Jack Brabham twee keer in een Cooper wereldkampioen werd.

John Cooper vierde een overwinning van zijn raceteam meestal met een koprol. Zoals de legendarische Lotus-ontwerper Colin Chapman altijd zijn pet in de lucht gooide.

Toen het grote geld in de Formule I begon te stromen verdween Cooper uit deze tak van sport. Formule I is tegenwoordig een miljardenspektakel dat met ijzeren vuist wordt gedirigeerd door Bernie Ecclestone en financieel wordt gedomineerd door de toonaangevende autofabrikanten in de wereld.

John Cooper stamt uit een tijd toen het allemaal nog wat gemoedelijker toeging op de renbanen en coureurs zich nog `als gentleman gedroegen', volgens Moss, die constateert dat met John Cooper `een van de laatste der Mohikanen' is heengegaan.