Een jaar vol digitale desillusies

Een jaar geleden geloofden Carl Lens en de vrienden met wie hij een internetbedrijf had opgericht, dat ze binnen één jaar winst zouden maken. Een aantal grote investeerders geloofde het ook en investeerde zo'n vier miljoen gulden. ,,Onze droom was: het meest innovatieve internetbedrijf van Nederland worden. De meesten van ons zijn Willie Wortels, met veel kennis, ideeën en innovatieve power'', aldus Lens (42). Een jaar en vele dotcom-desillusies later, maken ze nog geen winst en hebben ze alweer tien van de 28 werknemers moeten ontslaan.

Het product is geweldig, zegt Lens. Ze hebben een systeem ontwikkeld voor telecombedrijven waarbij de consument goedkoper kan bellen in het buitenland door dat áltijd te doen via één Nederlands telefoonbedrijf, zoals KPN of Libertel. Alleen, er is nog geen telecombedrijf dat dit systeem van Lens en zijn vrienden heeft gekocht. Hun andere product – waarbij de consument via internet onmiddellijk wordt teruggebeld door het bedrijf waar ze iets willen bestellen – hebben ze al wel aan ruim 200 bedrijven verkocht. Maar daar valt het grote geld niet te halen. Winst hopen ze nu te maken in de tweede helft van 2001.

In oktober raakten ze opeens in een neerwaartse spiraal. Een subsidie waar ze op rekenden, liet anderhalf jaar op zich wachten en drie nieuwe, grote klanten trokken zich plotseling terug. ,,Toen kreeg ook de bank het benauwd en kregen we een beloofde lening niet. De financiers geven ons nu tot oktober 2001 maar we moesten de kosten beperken. We hebben toen zelf tien mensen ontslagen.''

De keuze viel op de tien ,,die we het minst hard nodig hebben''. Een moeilijke beslissing voor een organisatie zonder hiërarchie, waar iedereen zijn eigen salaris mocht bepalen. ,,We geloven niet in managementlagen, want mensen motiveer je niet door te zeggen `het moet omdat ík het zeg'.'' De tien zijn zonder conflicten vertrokken. Toch is het bedrijf teruggekomen van de individuele vrijheid die iedereen genoot. Lens: ,,Het was omgeslagen in vrijblijvendheid waardoor we deadlines soms niet haalden. Dat hebben we nu in één klap afgeleerd, we zijn in oktober wakker geschrokken.''