Verkoop zwakke merken Unilever drukt jaaromzet

De succesvolle Amerikaanse voedingsbedrijven die Unilever dit jaar heeft gekocht, Bestfoods (Knorr, Hellmann`s) en ijsmaker Ben & Jerry's en SlimFast, stuwen de omzet van de Brits-Nederlandse onderneming in het jaar 2000 nog niet op. De verkoop van merken als Elizabeth Arden en de Europese Bakkerij halen die omzet naar beneden. De omzet van het hele concern dit jaar zal daardoor met twee procent toenemen ten opzichte van de omzet in 1999.

Unilever hield gisteren voor het eerst een tussentijdse teleconferentie voor journalisten en analisten. Het concern wil dat voortaan elk kwartaal doen, om ,,de communicatie met beleggers en financiële markten te verbeteren''. Afgelopen zomer is een nieuwe financiële topman aangetreden, de Engelsman R. Markham.

Het succes van de bekendste merken als Omo, Ola en Unox wordt deels tenietgedaan door de verlaging van prijzen van producten die zijn gemaakt van eetbare olie. Die olieprijzen zijn verlaagd op de wereldmarkt. Ook de verkoop van merken als Elizabeth Arden, die niet tot de prioriteiten van Unilever behoren, hebben de omzet verlaagd met zo'n 100 miljoen euro. Daarnaast heeft Unilever de verkoop van kunstmest in India gestaakt omdat het niet goed verkocht, wat de omzet drukt.

Bij de presentatie van de jaarcijfers over 1999 voorspelde Unilever nog een omzetgroei van drie tot vier procent over 2000. Dat werd in juni bijgesteld naar twee tot drie procent en blijft nu dus steken op 2 procent.

De zeepmerken verkopen goed in Noord-Amerika en West-Europain Europa. In Europa groeit de verkoop van de voedingsmerken echter wat minder. Daarom heeft het bedrijf veel uitgegeven aan marketing, wat weer het bedrijfsresultaat in Europa in het vierde kwartaal heeft gedrukt vergeleken met hetzelfde kwartaal vorig jaar.

Het concern blijft overigens bij de eerder gedane voorspelling dat de winst per aandeel over dit jaar met 8 tot 10 procent zal groeien.

Unilever besloot eerder dit jaar het aantal merken te verminderen van 1.600 naar 400. Deze 400 zijn momenteel goed voor circa 80 procent van de totale omzet van het concern. De omzet van de leidende merken – zoals Dove, Magnum, Lipton – groeide in het vierde kwartaal met 4 procent, iets meer dan in het derde kwartaal. Unilever verwacht dat deze groei zal doorzetten.