Dertig jaar teren op één lied

Jacques Herb dankt zijn bekendheid aan de nummer 1 hit Manuela uit 1971. Week in week uit brengt hij het nummer nog steeds op de bühne.

EEN OPTREDEN van Jacques Herb is een familie-uitje. Herbs vrouw Diny en haar vijftienjarige dochter Milou vergezellen de levensliederenzanger steevast naar al zijn optredens. Diny doet vaak de techniek, Milou helpt bij de rekwisieten. Ze rijkt Jacques een leren jas aan voor zijn rock'n'roll-medley, een rode neus en een pruik bij de Ben Cramer-cover Hij was maar een clown en een stierenvechtersjasje bij De Toreador, Herbs eerste single die in 1970 nummer 35 in de Top 40 bereikte.

Milou is zelf ook rekwisiet. Bij Manuela, de hit die in 1971 de doorbraak betekende voor Herb, speelt ze Manuela. In het door Pierre Kartner (Vader Abraham) geschreven levenslied is Manuela de geliefde van de zanger, die bij een tragisch ongeval – de zanger rijdt te hard en veroorzaakt een ongeluk – om het leven komt. Dat is het moment waarop Milou op de bühne gaat liggen. Jacques knielt naast haar neer en zingt: ,,Ze lag daar zwaargewond, een glimlach om haar mond, alsof ze zeggen wou,'' Milou: ,,Nee, het lag niet aan jouuuuuuu.''

Milou speelt haar rol per optreden maar één keer. Bij de toegift – Herb zingt Manuela soms wel twee keer – mag iemand uit het publiek Manuela spelen. ,,Vroeger deed ik ook Rocky en Pappie loop toch niet zo snel, maar daar ben ik nu te oud en te lang voor'', aldus Milou (1.80 meter), die er nog steeds niet genoeg van heeft om bijna elk weekend met haar moeder en stiefvader mee op tournee te gaan. Milou: ,,Ik zou ook best een keer uit willen op zo'n avond, maar ja, in ons dorp is toch niks te doen.''

Jacques Herb en zijn gezin wonen in Sleeuwijk, vlakbij Gorinchem, in een rustige woonwijk. ,,Sinds ik met Diny getrouwd ben, is mijn leven een beetje huisje-boompje-beestje. Mijn wilde haren ben ik wel kwijt'', vertelt de 54-jarige Herb thuis bij een kopje koffie aan het begin van een zaterdagavond met twee optredens. ,,Het wilde artiestenbestaan, de tijd van gekke dingen doen, flirten en zo, is voorbij'', aldus Herb. ,,Dat heeft eigenlijk maar één gevolg. Ik sta sindsdien veel minder in de bladen.''

Minder in de bladen staan betekent minder boekingen, dus verzint Herb af en toe iets om in de belangstelling te komen. ,,Vorig jaar heb ik nog samen met Diny naakt geposeerd en die foto's op mijn website, www.jacquesherb.nl, gezet. Dat leverde twee pagina's in de Weekend op. Als ik een cd-single uitbreng, zien ze me niet staan en dan doe ik zoiets en de telefoon staat roodgloeiend.''

De fanclub van Herb wil volgend jaar de aandacht trekken door een film te maken over zijn leven. Niemand gelooft in mij, wordt de titel. Dat lijkt niet alleen op de titel van de documentaire over André Hazes, het is nog waar ook. Diny Herb, Jacques' derde vrouw: ,,Dat zou je in elk geval wel denken als je alle tegenslagen van de afgelopen dertig jaar bij elkaar optelt.'' Jacques: ,,Mijn carrière als artiest is er een met ups en downs. Soms gaat het goed, maar even later zit je weer zonder platenmaatschappij of zonder optredens.''

Op dit moment gaat het goed, vertelt Herb in de auto, onderweg naar het eerste optreden van deze avond, een personeelsfeest voor bankmedewerkers in de buurt van Utrecht. ,,Nederlandstalig mag weer. Het wordt steeds populairder op feestjes. Nederlandse artiesten krijgen weer meer boekingen.'' Het aantal optredens van Herb varieert op dit moment van vier per maand tot vier per week. ,,We kunnen er met z'n drieën van leven. Er zitten weken bij dat het echt heel druk is. Ik probeer alleen geen drie optredens op een avond meer te plannen. Als het dan gezellig is, kan het tenminste nog een beetje uitlopen. Een optreden van een half uur wordt in de praktijk bijna altijd wel veertig minuten of drie kwartier.''

Bij de bankiers gaat het niet anders. Ze zingen de eerste én de tweede keer Manuela uit volle borst mee. Maar ook bij de rock'n'roll medley is het een groot feest. ,,Je moet altijd maar afwachten wat voor publiek je hebt. Soms breken ze de tent af, soms blijft het tam.'' Bij personeelsfeesten is het heel verschillend. Maar bijvoorbeeld bij studenten zit de stemming er volgens Herb altijd goed in. ,,Ze zijn soms net iets te dronken, maar ze doen wel altijd heel enthousiast mee. Manuela kennen ze allemaal, hoe jong ze ook zijn.''

Herb is tevreden over het optreden voor het bankpersoneel. Voor een tweede toegift was zelfs geen tijd, want hij moest snel door naar het volgende optreden, een dinnershow in Brabant. Onderweg rookt hij snel nog een sigaretje bij een tankstation. Zenuwen? ,,Geen zenuwen, wel spanningen. Elk optreden voelt toch weer als een talentenjacht waar ik mezelf moet bewijzen.''

Het publiek bij de dinnershow blijkt aanmerkelijk rustiger dan de bankiers. Het grootste deel van het optreden blijven ze gewoon zitten, alleen bij Manuela springt iedereen weer op. Herb, na afloop: ,,Manuela blijft toch de belangrijkste trekker. In feite teer ik al dertig jaar op dat nummer. Jacques Herb is Manuela.''

Het nummer stond in 1971 veertig weken in de Top 40, waarvan acht weken op nummer 1. Er werden 300.000 singles van verkocht. ,,Het is wel een beetje jammer, want ik kan natuurlijk veel meer dan alleen Manuela. Ik heb nog meer eigen nummers. Ik zing ook opera, operette en musicalrepertoire. Maar ja, daar zitten de meeste mensen niet op te wachten. Ze willen Manuela horen en nog een paar andere bekende meezingers. Dus die zing ik dan maar. Je staat er toch uiteindelijk voor je publiek, nietwaar.''

Manuela gaat al bijna dertig jaar mee. ,,Het is vooral aan dat nummer te danken dat ik nog steeds zo veel optredens heb.'' Optredens zijn voor Herb van levensbelang. Het is zijn voornaamste bron van inkomsten. Manuela, en soms ook andere singles als Een man mag niet huilen, verschijnen nog regelmatig op verzamel-cd's met levensliederen. ,,Ik krijg daar af en toe nog wel wat royalty's over, maar dat stelt niet zo veel voor.

Hoe ziet Herb zijn toekomst? ,,Ik kan zeker nog een aantal jaren doorgaan met optreden, zolang het publiek daar om vraagt. Ik heb nog steeds een grote wens en dat is een cd uit te brengen waarop ik begeleid wordt door een groot orkest. Eén cd komt er in ieder geval nog, dat is het door mijzelf ingezongen afscheidslied voor mijn crematie. Dat heb ik al opgenomen en ligt nu in de kluis.''