Groningen omarmt een 16-jarig talent

De leraar Engels van de Kamerlingh Onnes-school in Groningen moet het de pas 16-jarige Arjen Robben maar niet kwalijk nemen dat hij vanochtend in gedachten nog door de verdediging van Feyenoord soleerde. Het talent uit Bedum komt nog met de fiets naar de training bij FC Groningen, maar coach Jan van Dijk gunde Robben gisteren voor het eerst een basisplaats. Met een staande ovatie beloonden 13.000 toeschouwers in het Oosterpark-stadion de kleine spits voor zijn bijdrage aan de 1-0 zege op het gehandicapte Feyenoord.

Verlegen glimlachend erkende Robben dat de Engelse les in de vijfde klas van het atheneum nooit zo spannend kon zijn als het jongensboek dat bij FC Groningen wordt geschreven. Als in de strips van voetbalheld Kick Wilstra beleefde de nummer 13 van de eredivisie volgens de trotse coach Jan van Dijk ,,de geboorte van een carrière''. Zo snel boekt Robben progressie dat de aanvoerder van het Nederlands jeugdelftal onder 16 jaar nog niet eens over een clubkostuum beschikt. In zijn gewone kleren sprak Robben na de zege op Feyenoord van een ,,droom die in vervulling is gegaan''.

Coach Van Dijk had wel even geaarzeld, toen hij een vervanger zocht voor de geblesseerde spits Drenth. Curovic kwam volgens hem niet in aanmerking, omdat de Joegoslavische aanvaller zich bij zijn revalidatie wilde sparen tijdens de trainingen. ,,En dan ben je bij mij aan het verkeerde adres'', bromde de voormalige ijzervreter van FC Groningen. Zo kwam Van Dijk uit bij de puber in zijn selectie, die pas twee invalbeurten in het eerste elftal op zijn naam had staan. ,,Natuurlijk heb ik getwijfeld of ik Robben nu al voor de leeuwen zou gooien'', zei Van Dijk. ,,Je kunt een talent ook vermoorden. Maar Arjen is een nuchtere jongen.''

Robben bevestigde het vertrouwen van zijn coach door zich ook op het hoogste niveau te presenteren als een voetballer met een fluwelen linkerbeen. Brutaal en onbevangen duelleerde Robben met de verdedigers van Feyenoord. Binnen de minuut had Robben al met het hoofd kunnen scoren na een vrije trap van Elshot, met een fraaie beweging dolde hij de zwakke middenvelder Jochemsen en in de 20ste minuut schrok hij van een kans op aangeven van Leonardo, de Braziliaanse artiest van FC Groningen. Tien minuten voor tijd was een overtreding op Robben de aanleiding voor de magistrale treffer van verdediger Johansson, die de bal vanaf dertig meter achter de gisteren wederom onzekere Feyenoord-keeper Dudek schoot.

Na zijn publiekswissel in de slotminuut wist Robben zeker dat hij vanaf vandaag de bekendste leerling van de Kamerlingh Onnes-school is. ,,De zenuwen vielen van me af zodra ik in het veld stond'', zei hij. ,,In de eerste helft heb ik lekker gespeeld en een paar aardige acties gemaakt. Ik had eigenlijk moeten scoren, zeker toen Leonardo mij vrijspeelde. Maar het was geweldig om voor eigen publiek voor het eerst in de basis te staan tegen een topclub. Normaal gesproken had ik deze wedstrijd vanaf de tribunes bekeken. Het was een vreemd idee om duels uit te vechten met gelouterde spelers als Kees van Wonderen, die ik alleen van de televisie kende. Maar ik heb getracht net zo onbevangen te spelen als bij de A-junioren.''

Vier jeugdspelers van FC Groningen tekenden een contract tot 2006, maar Robben wordt al door diverse topclubs begeerd. ,,Feyenoord wil hem graag hebben'', zegt Van Dijk. ,,Toch denk ik dat hij eerst maar eens enkele jaren moet rijpen bij FC Groningen.'' Want Van Dijk waarschuwde meteen dat Robben nog een lange weg te gaan heeft. ,,Je moet een knal voor je kop hebben gehad, een blessure hebben opgelopen en een tijdje in de put hebben gezeten. Als je daar uitkomt, ben je pas echt een talent en dat heeft Robben nog niet meegemaakt.''

Dat besefte de frêle aanvaller, die volgende maand 17 jaar wordt, maar al te goed. ,,Ajax stond al bij me op de stoep toen ik pas 12 was. Maar ik blijf nog zeker enkele jaren bij FC Groningen, want ik moet nog veel leren. Een rechterbeen heb ik eigenlijk niet.''

Steeds nadrukkelijker manifesteert de jeugd zich in de eredivisie nu zelfs de Nederlandse sub-top al naar het buitenland is verhuisd. Jeugdspelers breken op een afgeroomde markt eerder door, erkende Groningen-coach Van Dijk. ,,Waarom zou je dure buitenlanders halen als je met jongens als Robben kan werken? Maar ze moeten wel de tijd krijgen om zich te ontwikkelen. Achteraf gezien is het een voordeel geweest dat we twee jaar in de eerste divisie hebben gezeten. Daardoor moesten we wel verjongen en konden onze talenten rijpen in de luwte. Mijn jongste zoon Gregoor is het beste voorbeeld. Maar je moet ze ook niet geforceerd laten doorbreken. Ik heb het gevoel dat bij Ajax te veel jonge spelers tegelijk worden gelanceerd. Dat kan ook nadelig uitpakken.''

Bij FC Groningen wordt de jeugd omringd door de Braziliaanse tovenaars Hugo en Leonardo. Nu de gepromoveerde ploeg zich volgens Van Dijk eindelijk heeft aangepast aan het ,,zakelijke voetbal'' in de eredivisie kon hij het zich gisteren permitteren een nieuwe ster te presenteren. Door het ontbreken van de geblesseerde driehoek Bosvelt, Paauwe, Tomasson ontbrak echter de ziel bij Feyenoord, dat fantasieloos en plichtmatig door het uitverkochte Oosterpark-stadion doolde.

Die nuance zal de jongensdroom van Arjen Robben niet kunnen verstoren. Het kan niet anders of de Engelse les is vandaag begonnen met de opwindende avonturen van een rasvoetballertje uit Bedum.