KPN droomt van diepe zakken

De grote uitverkoop van KPN komt maar niet van de grond, terwijl het geld hard nodig is. Maar bestuurder Drechsel laat zich niet opjagen.

Was het een droom, of heeft KPN het echt gehoord? Topman D. Karsten van KPN Mobile vertelde de pers gisteren in Brussel dat de Belgische regering ,,mogelijk'' afziet van een veiling van vergunningen voor UMTS, het nieuwe snelle mobiele netwerk, en dat zij kiest voor een vergelijkende toets van bedrijven. Bij zo'n toets zou KPN, dat de Belgische markt goed kent, het goed doen.

,,Ik moet eerlijk zeggen dat we hier de streettalk napraten'', aldus KPN-bestuurslid J. Drechsel gisteren in een interview na afloop van de persconferentie. ,,Bij andere veilingen in Europa haakten veel bieders op het laatste moment af. In zo'n geval is het denkbaar dat er in België wordt gekozen voor een schoonheidswedstrijd.''

Een beetje wishful thinking is KPN niet te verwijten. Een veiling kost KPN in principe veel meer geld. Het kredietbureau Moody's maakt zich zorgen over de risico's die zijn verbonden aan de schulden die KPN op de balans heeft staan. De verkoop van het tafelzilver - bedrijven als Cesky Telekom, Infonet en Eircom - verloopt moeizaam. De verkoop van het antennepark van de Duitse dochter E-Plus is een belangrijke optie aan het worden.

De overweging van zo'n drastische maatregel wijst erop dat de nood aan de man is, maar volgens Drechsel heeft KPN geen haast. ,,Je moet nooit de tijd in je nadeel laten werken. We gaan niet handelen uit desperaatheid en alles voor niets de deur uit doen. Ik verkoop goede assets tegen goede prijzen.''

Jammer genoeg zijn de bezittingen van KPN niet erg waardevast. Het Ierse Eircom is bijna in waarde gehalveerd sinds KPN dit voorjaar de beoogde verkoop aankondigde.

Uiterste deadline voor KPN's grote uitverkoop is eind volgend jaar. Tegen die tijd moet de verhouding tussen de schulden en het resultaat van KPN drastisch zijn verbeterd. De doelstellingen zijn helder. Drechsel: ,,We hebben nu een A-rating. Die status willen we behouden. De schulden op onze balans zijn op dit moment acht keer zo groot als de ebitda [winst voor rente, belasting en afschrijvingen]. Op middelange termijn moet die ratio terug naar 3,5.''

In zijn toelichting op de gisteren voltooide overname van het Belgische KPN Orange werd gisteren nog eens duidelijk dat KPN grenzen heeft gesteld aan de Europese uitbreidingen. Over plannen voor expansie in Frankrijk werd gisteren niet gesproken. De ambities beperken zich tot Nederland, België en Duitsland ,,een sterke driehoek'', aldus Drechsel. KPN's belangen in het Verenigd Koninkrijk werden terzijde genoemd.

Drechsel: ,,Wij hebben altijd gezegd dat een leiderspositie in Europa de speerpunt van ons beleid is. We zitten inmiddels in het hart van Europa. Het gaat om 180 miljoen Europeanen, onder wie ook nog eens de rijksten en de meest intensieve gebruikers van internet zitten. Wij blijven zeer ambitieus ten aanzien van de rest van Europa.''

KPN heeft zich met de situatie verzoend. Gezamenlijke ondernemingen, zelfs die waarin KPN een meerderheidsbelang heeft, zijn toch ook niet zaligmakend, zo maakte Karsten gisteren duidelijk: ,,Partners zijn huiverig om zich in de kaarten te laten kijken. Ze willen de goodies van de afdeling productontwikkeling niet zo maar ter beschikking stellen. Dat betekent dat partners nogal eens worden buitengesloten bij de nieuwste ontwikkelingen van een bedrijf.''