`Spion' Edmond Pope vrij door gratie Poetin

De Amerikaanse zakenman Edmond Pope, die op 6 december in Moskou wegens spionage tot twintig jaar gevangenisstraf werd veroordeeld, is vrij. Hij werd vandaag vrijgelaten op grond van een gratieverlening door president Poetin. Nog vanochtend vertrok hij naar de VS.

Al kort na de veroordeling van Pope gaf een speciale presidentiële commissie Poetin het advies Pope gratie te verlenen op humanitaire gronden (Pope lijdt aan een zeldzame vorm van botkanker). In de commissie zitten wetenschappers, schrijvers en andere prominente intellectuelen. Na de bekendmaking van hun advies gaf Poetin al te kennen dat hij ,,niet om hun mening heen kan''. Gisteren ondertekende hij het presidentiële decreet waarmee Pope gratie kreeg.

Pope, een gepensioneerde officier van de inlichtingendienst van de Amerikaanse marine, werd veroordeeld wegens een poging, informatie te kopen over een nieuwe Russische torpedo. Hij heeft die poging nooit ontkend, maar steeds volgehouden dat de informatie openbaar was, en geenszins geheim. De documenten waarvoor hij zich interesseerde zouden zelfs voor de verkoop zijn goedgekeurd door het technische instituut dat bij de ontwikkeling van de torpedo betrokken is. Maar bewijsmateriaal waarmee Pope's bewering kon worden gestaafd, werd op het proces echter niet toegelaten. Pope werd de eerste Amerikaan in bijna veertig jaar die in Rusland wegens spionage is veroordeeld.

De kwestie-Pope leidde tot een diplomatieke confrontatie tussen Moskou en Washington. President Clinton drong aan op vrijlating van Pope, zijn collega Poetin voerde aan niet te kunnen ingrijpen in het juridische proces. Ook na Pope's veroordeling nam Clinton contact op met Poetin over de zaak.