Haider als `engel' naar de paus

Ondanks felle protesten en plannen voor demonstraties krijgt paus Johannes Paulus II zaterdag de controversiële extreem-rechtse Oostenrijkse politicus Jörg Haider op bezoek: Haider schenkt de paus de traditionele kerstboom voor het Sint-Pietersplein bij een groepsaudiëntie van een delegatie uit Karinthië.

Haider wordt, samen met de bisschop van Gurk en zijn provinciale gevolg uitdrukkelijk ontvangen als gouverneur van de Oostenrijkse regio, zo benadrukte de pauselijke woordvoerder Joaquin Navarro Valls gisteren. Hij herinnerde eraan dat de afspraak dat Karinthië dit jaar de kerstboom zou schenken, is gemaakt vóórdat de omstreden Haider in april 1999 gouverneur werd. Een privé-audiëntie zit er voor Haider niet in, aldus Navarro Valls. Haider zelf zei gisteren op een persconferentie in Klagenfurt: ,,We gaan naar Rome als engelen van de vrede.''

Joodse groepen zien de ontvangst van Haider door de paus als een stap achteruit in de relaties tussen katholieken en joden. Twee joodse organisaties in Rome trokken een parallel met de privé-audiëntie die de paus in juni 1987 verleende aan de Oostenrijkse president Kurt Waldheim, die was beschuldigd van betrokkenheid bij oorlogsmisdaden als officier van de Duitse Wehrmacht.

Ook elders bestaat ergernis. Verschillende linkse groepen in Italië hebben voor de komende dagen protestmanifestaties georganiseerd. Maar de Italiaanse minister van Buitenlandse Zaken maakte duidelijk dat Haider niet wordt geweerd. ,,We kunnen zeggen dat we hem niet mogen, maar in Europa accepteren we dat mensen zich vrijelijk verplaatsen'', zei hij.

Vandaag, twee dagen voor Haiders komst, veroordeelde de paus alvast ,,nationalisme, racisme en xenofobie'' in de wereld.