Australië: 163 illegalen verdronken

Twee schepen met immigranten die illegaal probeerden Australië binnen te komen, zijn eind vorige week vergaan nabij de Ashmore eilanden, ten zuiden van Timor. Vermoedelijk 163 mensen zijn verdronken.

De Australische minister van Immigratie, Philip Ruddock, heeft dat vandaag bekendgemaakt. Vier opvarenden zouden zijn opgepikt door een Japanse tanker. De twee schepen waren afkomstig uit Indonesië. Volgens minister Ruddock komen de meeste bootvluchtelingen die via Indonesië Australië binnen willen komen, uit het Midden-Oosten. Hij zei dat alles in het werk wordt gesteld om het lot van de opvarenden te achterhalen en eventuele overlevenden in veiligheid te brengen. Maar een woordvoerder van de luchtmacht zei dat het niet mogelijk is zoektochten te houden buiten de territoriale wateren van Australië. Dat werd afgelopen april ook gezegd toen berichten verschenen over de vermissing van drie schepen tussen Indonesië en Australië. Meer dan 250 mensen zouden toen zijn verdronken.

Canberra voert intensief campagne, onder andere in het Midden-Oosten, om te waarschuwen voor de gevaren die de oversteek naar Australië met zich meebrengen. Volgens de regering verkeren de smokkelschepen vaak in zeer slechte conditie. Een op de drie schepen zou onderweg vergaan.

Ruddock zei dat sinds afgelopen juli ongeveer duizend illegale immigranten Australië per schip zijn binnengekomen. De eerste helft van dit jaar was dat aantal nog 4.000. Illegale immigranten worden opgesloten in detentiekampen in afwachting van hun uitzetting. Er bestaat veel kritiek op de levensomstandigheden in de kampen. Momenteel wordt onderzoek gedaan naar de beschuldiging dat de leiding van het detentiekamp Woomera misstanden in de doofpot zou stoppen. Een 12-jarige jongen zou onvoldoende in bescherming zijn genomen en het slachtoffer zijn geworden van verkrachtingen door medegedetineerden.

Woomera, een voormalige basis voor het testen van raketten in de Zuid-Australische woestijn, wordt geëxploiteerd door een particulier dochterbedrijf van de Amerikaanse Wackenhut Corrections Corp uit Palm Beach. In het centrum zitten honderden asielzoekers, de meesten afkomstig uit Irak en Afghanistan. Vorige maand gingen ongeveer vijftig asielzoekers in hongerstaking om te protesteren tegen hun behandeling. Afgelopen juni en september kwamen honderden gedetineerden in opstand.