Sinterklaas bij de Internationale

Nederlandse vakbondsleden liepen gisteren verkleed als Sinterklaas in Nice, waar zij demonstreerden voor een sociaal Europa.

,,Hé, daar heb je de paus!'' Jean-Claude en Michel uit het Zuid-Franse Pau laten verbaasd hun rode vlaggen van de Franse communistische vakbond CGT zakken wanneer ze de Nederlandse demonstranten in het oog krijgen. Voorop loopt een als Sinterklaas verklede bestuurder van FNV, met zijn baard afgezakt tot onder de kraag. ,,Is Nederland katholiek?'' vraagt Michel bezorgd aan Jean-Claude. Die weet beter: ,,Dit is de Nederlandse versie van de Kerstman.''

Ruim 60.000 leden van 40 Europese vakbonden demonstreerden gisteren aan de vooravond van de Europese top in Nice voor een sociaal Europa. De 220 Nederlanders die onder aanvoering van de FNV met een Boeing 757 waren ingevlogen, staken met hun ludieke aanpak opvallend af tegen de andere demonstranten. Spaanse, Italiaanse en Franse colonnes stroomden met duizenden vlaggen, ratels en rode regenvesten door de straten van de doorgaanse bedaagde badplaats aan de Côte d'Azur. Tussen de strijdliederen klonk af en toe zelfs een gedragen Internationale. De Nederlanders deden niet mee: die zongen sinterklaasliedjes.

Het was voor het eerst dat de Nederlandse vakbonden een eigen vliegtuig hadden gecharterd voor een dagje demonstreren. De demonstratie was door de organiserende Europese Vereniging van Vakbonden (EVV) tevoren in het teken gesteld van het Europees handvest van de grondrechten. Geen hoofdpunt op de top van de Europese regeringsleiders: vanmiddag wordt het door hen zonder discussie als luchtig voorgerechtje ondertekend. EVV-voorzitter Gabalglio probeerde na afloop van de optocht, op een klein en slecht zichtbaar podium op een regenachtig pleintje, nog het accent te verleggen naar afschaffing van het vetorecht voor besluiten die ,,sociale progressie'' brengen.

Toch kon hij niet de indruk wegnemen dat deze demonstratie slechts de onschuldige prelude was van het echte werk. Terwijl de Nederlanders alweer op zoek waren naar de bussen voor de vlucht naar huis – mopperend over de slechte organisatie van ,,die Fransen'' – verzamelden zich elders in de stad radicale demonstranten en de 5.000 man sterke politiemacht voor de eerste schermutselingen. En weer honderd meter verder, in het congrescentrum Acropolis, werden koortsachtig de laatste voorbereidingen afgerond voor de echte top.

Precies een half jaar geleden wees president Chirac Nice aan als ideale plaats voor de belangrijkste bijeenkomst van het halfjaarlijkse EU-voorzitterschap van Frankrijk. Om de internationale pers en de bijna drieduizend leden tellende delegaties te herbergen was de beddencapaciteit van de traditionele toeristenstad als vanzelfsprekend voldoende. Congressen worden er gretig georganiseerd met het oog op ,,de kwaliteit van het Zuid-Franse leven'', zoals Bernard Valéro, woordvoerder van Buitenlandse Zaken het uitdrukt. ,,Veiligheid is gegarandeerd'', verzekerde Jean-René Garnier, de kalm sigaretjes rokende prefect van de Alpes-Maritimes, gisteren nog.

De Acropolis en het aanpalende gebied zijn hermetisch afgesloten van de buitenwereld. Ingeklemd tussen twee hotels bevindt zich een reusachtige hal waar het perscentrum gevestigd is en die plaats moet gaan bieden aan vierduizend journalisten. Daar zijn 1100 werkplekken ingericht met evenzoveel directe telefoonlijnen en modemaansluitingen.

De regeringsleiders en hun delegaties arriveerden vanochtend in de Acropolis-hal. De tapijten, die daar twee dagen geleden nog opgerold lagen te wachten, zijn nu uitgerold. De honderden gloednieuwe leren designmeubelen, eergisteren nog in plastic verpakking opgesteld tegen de muren, staan klaar. In de grote conferentiezaal is de rechthoekige tafel berekend op niet alleen de vijftien vaste EU-leden, maar ook de dertien kandidaat-leden. Tijdens de lunch vanmiddag wordt de tafel ingekort, omdat de leiders van de kandidaat-landen bij de eerste officiële ,,werksessie'' die pas om 4 uur vanmiddag begint, niet aanwezig zullen zijn. Rondom de tafel zijn – volgens de architect tot op de milimeter nauwkeurig – schuin geplaatste spiegels aangebracht die de Europese en nationale vlaggen in veelvoud zullen weergeven. Als symbool van een zich ontwikkelende Unie en van de toenemende verbondenheid-in-diversiteit van de aangesloten naties.