Hier heeft gewoond

Het huis aan de Brigittenstraat, waar Catharina van Rennes van 1901 tot 1933 heeft gewoond, werd Bel Canto genoemd. Al die jaren was het vervuld van schone – en ook wel minder schone – zang, want de `koningin van het kinderlied' (Hela gij bloempjes) had er haar eigen muziekschool. Aan de voorkant bevond zich de kamer waar ze werkte en componeerde. De groepslessen werden gegeven in een grote ruimte aan de tuinkant.

Behalve muziekcentrum was het pand – we ontlenen het volgende aan een kleine biografie van Nancy van der Elst – de zetel van een florerend familiebedrijf. Catharina zelf gaf leiding aan vijf kinder- en meisjesklassen en een dameskoor. Haar zuster Francine had de twee laagste klassen onder haar hoede, terwijl broer Jacob van Rennes op de bovenverdieping een muziekuitgeverij bestierde. Tussen zijn kantoor en de leskamer liep een spreekbuis, zodat Catharina direct kon beschikken over de muziek die zij nodig had.

Toen ze zelf nog kind was, woonde Catharina (ook wel Catootje) aan de Mariaplaats, waar zang en snarenspel haar met de paplepel werden ingegoten. Vader Van Rennes, een graanhandelaar, was aanvoerder van de tenoren in het Utrechtse Toonkunstkoor en leerde zijn kinderen naar muziek luisteren door hen, wanneer hij piano speelde, bovenop het instrument te zetten. Eenmaal actief in deze tak van kunst plachten de jonge `Rennesjes' samen te musiceren, soms (tegen twee cent entree) voor familie en bekenden.

Later, toen ze met veel succes aan het componeren was geslagen, kwam Catharina in contact met het vorstenhuis. In 1898 schreef ze de muziek voor een aubade, uit te voeren door 1.800 Haagse schoolkinderen bij de inhuldiging van koningin Wilhelmina. Het massale gezang, met orkestbegeleiding, was te horen op 10 september dat jaar in de tuin van Paleis Noordeinde, waarbij Catharina bovendien als dirigent optrad. Veel heeft ze er niet mee verdiend. Het geringe bedrag dat aan haar werd overgemaakt, betrof slechts een vergoeding voor reis- en verblijfskosten.

Wilhelmina's dochter Juliana is vocaal zelfs gevormd door het Utrechtse fenomeen. Als jonge prinses volgde ze vijf jaar lang, tot 1922, Catharina's lessen in een zangklas in Den Haag. Aangenomen mag worden dat Van Rennes daarvoor het normale tarief betaald kreeg.