Hetze Spaanse tennissers tegen Hewitt

Voor de Davis Cup-finale in Barcelona woedt de koude oorlog tussen de tennisteams van Spanje en Australië in volle gang. De Australische kopman Hewitt is in Spanje uitgeroepen tot ,,de speler die we moeten haten''.

Niets hebben de Spaanse tennissers nagelaten om vanaf morgen in het Palau Sant Jordi in Barcelona een apocalyptische ambiance te creëren, waarin de Australische topspelers Lleyton Hewitt en Patrick Rafter vooral mentaal gekraakt moeten worden. Niet alleen is het olympische sportpaleis volgestort met gravel, de favoriete ondergrond van de Spaanse baseliners, maar de koude oorlog tegen de pas 19-jarige Hewitt woedt al in volle gang. Gretig werd de Australische kopman door de Spaanse media betiteld als de ,,speler die we moeten haten''.

De hetze tegen de kleine Australische straatvechter met de pet achterstevoren op de rossige krullen werd vorige week tijdens het toernooi om de Masters Cup in gang gezet door de Spaanse kopman Alex Corretja. Hewitt was het officieuze WK begonnen met een knallende zege op titelverdediger Pete Sampras, maar Corretja had wraak gezworen voor de meest vernederende nederlaag uit zijn carrière op de Australian Open. In eigen huis degradeerde Hewitt de Spanjaard tot een figurant. Pas bij een 6-0, 6-0 en 5-0 achterstand verijdelde Corretja de ultieme schande door een game te winnen. De Australiërs lachten zich dood.

In Lissabon sloeg Corretja terug met een overwinning in drie sets op Hewitt, waarna hij het jonge talent nog eens figuurlijk aan de schandpaal nagelde. ,,Kinderlijk gedrag'', verweet Corretja de nummer 1 van Australië, die traditioneel de vuisten balt na elk punt en het publiek opzweept door zichzelf als Tarzan op de borst te slaan. Met Hewitt was eindelijk weer een tennisser opgestaan die meer expressie vertoonde dan alle grijze muizen die het circuit vervuilen, jubelde John McEnroe. Maar volgens de Spanjaarden heeft Hewitt,, weinig vrienden in de Tour'' en zullen die overdreven uitingen op de baan zich tegen hem gaan keren.

Hewitt zal morgen in zijn eerste enkelspel tegen Albert Costa 14.000 uitzinnige Spanjaarden tegenover zich vinden, die de kritiek van Corretja van harte onderschrijven. De vraag is of Hewitt zich laat beïnvloeden door de gekunstelde pogingen van zijn tegenstanders hem geestelijk uit balans te brengen. Vorig jaar bleef Hewitt fier overeind in de Davis Cup-finale tegen Frankrijk, al was toen Mark Philippoussis de grote man in de Australische equipe. Door de animositeit met tweevoudig US Open-winaar Patrick Rafter ontbreekt het service-kanon dit keer in het team van de afscheid nemende coach John Newcombe.

Fijntjes wees de voormalig Wimbledon-kampioen op de cijfers die in het nadeel spreken van de Spanjaarden. Terwijl Australië de Davis Cup al 27 keer heeft gewonnen, wacht Spanje nog altijd op zijn eerste triomf. Met hun verbale oorlog tegen Hewitt leidden Corretja en Costa tevens de aandacht af van de paleisrevolutie in de Spaanse ploeg die hun aanzien ernstig heeft geschaad. De na tien jaar afgezette bondscoach Manuel Santana wordt in eigen land nog altijd geëerd als de grootheid die in de jaren zestig vier grandslamtitels won. Maar de spelers schoven hun privé-coaches naar voren en zelfs Corretja moest toegeven dat het verraad aan Santana niet de schoonheidsprijs verdiende.

Bondscoach Javier Duarte voert nu de technische staf van het Spaanse tennisteam aan. De ontgoochelde Santana kondigde aan het Palau Sant Jordi te mijden omdat ,,een historische triomf in de Davis Cup mij op voorhand is ontstolen''. De begaafde stilist van weleer diende zijn vroegere pupillen subtiel van repliek door de Australische spelers te laten trainen op het gravel van zijn tennisclub in Marbella. Die hoffelijkheid paste nu eenmaal in de wijze waarop Santana vroeger omging met zijn Australische collega's, betoogde hij. ,,Ik ben al 35 jaar bevriend met Newcombe. Ik stam nog uit de tijd dat zulk gedrag telde in de sport.'' In 1965 en `67 verloor Santana in de finale van de Davis Cup als speler twee keer op gras van Australië.

Cruciaal in het duel tussen Australië en Spanje wordt zaterdag het dubbelspel, waarvoor de Aussies nog één keer de oude Mark Woodforde hebben opgeroepen. Spanje rekent op het koppel Corretja en Balcells, hoewel de Spaanse kopman bij de Spelen van Sydney met Costa aan zijn zijde de bronzen medaille veroverde. Het Spaanse talent Ferrero – dezer dagen volop in het nieuws door zijn relatie met de Australische Jelena Dokic – werd ten koste van Corretja verrassend opgesteld in het enkelspel om eventueel in de beslissende vijfde partij Hewitt af te stoppen.

De Davis Cup-finale in Barcelona wordt ongetwijfeld een zinderende reclamespot voor de sinds 1900 gehouden landenwedstrijden. De Internationale Tennis Federatie (ITF) moet dan ook vooral niet luisteren naar de goedkope kritiek van Pete Sampras, die vorige week in Lissabon verklaarde alleen nog voor het Amerikaanse Davis Cupteam te willen spelen als dat toernooi eens in de twee jaar wordt gehouden. Alsof hij zich in het verleden zo vaak beschikbaar stelde. Ook de opgestapte captain John McEnroe huilde krokodillentranen over de overvolle kalender, waardoor zijn vedetten Agassi en Sampras de Davis Cup boycotten. Maar Big Mac verloor in de halve finales van het landentoernooi dan ook met 5-0 van Spanje, waar de toptennissers nog wel bereid 's lands eer te verdedigen.