Sampras dient Safin van repliek op WK tennis

Om de kleurloosheid in het tenniscircuit te verdrijven begon de Association Tennis Professionals (ATP) dit jaar een campagne onder het motto New Balls om jeugdige sterren als Marat Safin, Lleyton Hewitt en Roger Federer te promoten. Maar op het toernooi om de Masters Cup, het officieuze WK voor de beste acht tennissers van dit seizoen, laat de oude garde nog altijd van zich spreken.

Op het toernooi in Lissabon is de 20-jarige Safin in een felle strijd verwikkeld met de drie jaar oudere Braziliaan Gustavo Kuerten om de eerste plaats op de zogeheten ATP Championship Race; de nieuwe ranglijst, die bepaalt wie zich de beste tennisser van het jaar 2000 mag noemen. Op de zogeheten plaatsingslijst, de oude ATP-ranking, bezet Safin al de koppositie. Nog één zege had het Russische krachtmens nodig om zich op beide lijsten de beste speler ter wereld te mogen noemen. Maar de negen jaar oudere Pete Sampras nam gisteren in twee sets (6-3 en 6-2) hardhandig wraak voor zijn verpletterende nederlaag tegen Safin in de finale van de US Open.

Daarmee plaatste de zwak begonnen Sampras zich alsnog voor de halve finales, waarin hij vandaag Kuerten treft. De Roland Garros-kampioen had geen moeite met de opgebrande Rus Yevgeni Kafelnikov, die in twee sets (6-3 en 6-4) werd uitgeschakeld voor de halve eindstrijd. Daarmee houdt Kuerten nog een kleine kans om Safin van de eerste plaats op de wereldranglijst te verdrijven, al zal hij de Masters Cup dan wel moeten winnen. Safin staat vandaag tegenover de inmiddels 30-jarige Andre Agassi, die zijn topvorm bijtijds heeft hervonden.

De Amerikaanse hardhitter had zich al geplaatst voor de halve finales van het prestigieuze toernooi in Lissabon. Maar Agassi onderstreepte zijn ambities gisteren door ook zijn derde groepswedstrijd tegen Magnus Norman te winnen. De kampioen van de Australian Open noteerde dezelfde cijfers als zijn landgenoot Sampras: 6-3 en 6-2. Safin besefte onmiddellijk dat hij vandaag in zijn halve finale tegen Agassi meer moet laten zien dan gisteren in zijn derde groepsduel, dat hij overigens na zeges op Corretja en Hewitt ongestraft mocht verliezen. ,,Ik heb niets laten zien'', foeterde Safin, die uit frustratie twee rackets vernielde.

Sampras hoefde in de matige partij ook niet het achterste van zijn tong te laten zien om voor de tiende keer op rij de laatste vier op het WK te bereiken. Fijntjes diende hij het aanstormende talent van repliek. ,,Het is terecht dat de ATP veel waarde hecht aan de ontwikkeling van nieuwe spelers'', zei de onlangs getrouwde Amerikaan. ,,Maar de oude mannen laten zich nog niet opzij zetten. Als we in vorm zijn, behoren Agassi en ik nog altijd tot de beste tennissers van de wereld. In mijn eerste partij tegen Hewitt voelde ik me nog roestig. Maar ik ben inmiddels een andere tennisser geworden.''

Sampras putte in zijn duel met Safin motivatie uit zijn eerdere nederlagen tegen de baseliner uit Moskou. ,,Nederlagen blijven me altijd langer bij dan overwinningen'', zei Sampras. ,,Safin was superieur in de finale van de US Open. Ik beschouw hem ook als de terechte nummer 1 van dit jaar. Safin heeft een geweldige service, hij beschikt over voldoende wapens om iedereen te verslaan. Maar Marat voelt nu als jonge speler de druk om zijn faam elke week waar te maken. Ik profiteerde dit keer van mijn routine.''