Pieper wil L&H intact houden

Het Belgische spraaktechnologiebedrijf Lernout & Hauspie (L&H) wil geen activiteiten afstoten om schuldeisers tegemoet te komen. ,,We willen met zoveel mogelijk van de huidige bezittingen verder'', zei president-commissaris Roel Pieper gisteren over de crisis bij het bedrijf.

Lernout & Hauspie (L&H), dat eerder dit jaar op het hoogtepunt van de technologiehype meer dan 25 miljard dollar waard was op de beurs, heeft deze week uitstel van betaling aangevraagd bij de Amerikaanse en Belgische rechtbank. Een consortium van banken, met onder andere Fortis en KBC, eiste terugbetaling van ongeveer 1 miljard gulden aan leningen.

,,We hebben een afkoelingsperiode nodig'', zei Pieper, oud-bestuurdslid van Philips, gisteren in een toelichting voor analisten en pers. ,,Er zit nog veel waarde, veel technologie in het bedrijf, maar we moesten de tijd krijgen om een herstart te maken.''

L&H is samen met het Nederlandse Philips en het Amerikaanse IBM een van de pioniers in spraaktechnologie en vertaalprogramma's. Die technologie moet het in de toekomst mogelijk maken om computers te laten reageren op gesproken opdrachten.

L&H is de afgelopen maanden in problemen gekomen nadat bleek dat er `fouten en onregelmatigheden' in de boekhouding zaten, waarna eerst beleggers en vervolgens ook de financiers het vertrouwen in het bedrijf verloren. De geldnood werd acuut toen er bij een dochteronderneming in Korea opeens 100 miljoen dollar (250 miljoen gulden) weg was. ,,We weten nog niet wat er is gebeurd'', zei topman John Duerden, die sinds een maand samen met Pieper de leiding heeft. ,,Ik heb zelf het vliegtuig genomen en ben gaan kijken. Het geld stond wel in de boeken, maar niet op de bank.''

,,We zullen ons er door heen vechten'', zei Pieper. ,,En daar hebben we een hoop hulp bij nodig.'' Eerst moet het interne en externe onderzoek naar de boekhouding worden afgerond, zodat het bedrijf ,,binnen een paar weken'' met nieuwe door een accountant gecontroleerde cijfers kan komen over de afgelopen kwartalen. Tegelijkertijd probeert L&H werknemers en klanten gerust te stellen. Daarna komt de herstart aan de orde, inclusief een nieuwe strategie.

Pieper wilde niet speculeren over een verkoop van (onderdelen van) het bedrijf aan IBM, Philips of grootaandeelhouder Microsoft, dat een belang van 8 procent in L&H heeft. ,,We zitten hier nu om te behouden wat we hebben, niet om het te verkopen.''