L&H vraagt uitstel betaling

Het Vlaamse spraaktechnologiebedrijf Lernout & Hauspie (L&H) heeft uitstel van betaling aangevraagd in België en de Verenigde Staten. Dit heeft de top van de firma gisteren bekendgemaakt. De aankondiging volgt na een ultimatum van banken.

De surseance moet ruimte geven voor het opstellen van ,,een nieuw strategisch plan'' voor de onderneming. In de verklaring wordt ook melding gemaakt van een groot kastekort op de balans van het Zuid-Koreaanse dochterbedrijf van L&H. Eerder werd al het ontslag bekend van de Zuid-Koreaanse directeur, die wordt verdacht van fraude, waarbij het mogelijk om 30 miljoen dollar gaat.

Het aan de Nasdaq genoteerde L&H kwam deze week in acute problemen toen een vijftal banken het Ieperse bedrijf de wacht aanzegde. Het gaat om de Belgische banken KBC, Artesia en Fortis (deels Nederlands) alsook Deutsche Bank en Dresdner Bank. Deze hadden L&H een krediet van 430 miljoen dollar zonder zekerheidsstelling toegezegd, deels in verband met de overname door L&H van het Amerikaanse Dictaphone. Afgelopen weekeinde al uitte KBC-topman Vermeire openlijk zijn ongenoegen over niet kloppende financiële verslagen van L&H. KBC maakte gisteren bekend een voorziening van 178 miljoen euro te hebben getroffen, in verband met het aan L&H verstrekte krediet. Volgens de krant De Standaard beloopt de schuld van L&H aan KBC 145,8 miljoen dollar en is Fortis met 123,9 miljoen dollar de tweede schuldeiser.

De moeilijkheden van L&H begonnen na publicaties over `spookfirma's' in Singapore en `niet bestaande klanten' in Zuid-Korea.

L&H erkende begin deze maand dat de boekhouding ,,onregelmatigheden'' vertoonde en kondigde aan dat de financiële verslagen over 1998, 1999 en de eerste helft van dit jaar worden aangepast. Het sterk in waarde gedaalde aandeel is intussen uit de notering gehaald. Oprichters Lernout en Hauspie traden terug als co-voorzitters. De nieuwe voorzitter van de raad van commissarissen, Roel Pieper (ex-Philips), verklaarde gisteren: ,,Ondanks L&H's financiële situatie blijven we een markt- en technologieleider, wat ons een sterk fundament geeft waarop een nieuwe en winstgevende onderneming kan worden gebouwd.''

Inmiddels heeft de holding van uitgekochte Dictaphone-aandeelhouders in Ieper beslag laten leggen op de Dictaphone-aandelen. Zij eisen ontbinding van de overname omdat deze was gebaseerd op onjuiste financiële cijfers.