Herkansing voor minidisc

Begin jaren negentig werd de audio-industrie volledig verrast door het succes van de compactdisc. Het was duidelijk dat de consument de superieure geluidskwaliteit en de lange levensduur van de cd prefereerde boven het krasgevoelige vinyl. Maar hoe zat het met die andere populaire geluidsdrager, de muziekcassette.

Moest die niet eens vervangen worden? Grote fabrikanten als Sony en Philips gingen op zoek naar een opvolger. Philips lanceerde de Digitale Compact Cassette (DCC), een digitale versie van de compact cassette. Nog altijd met ouderwetse tape, zij het dat die digitaal kon worden afgelezen.

Philips ging er van uit dat de consument zijn oude cassettes niet meteen de deur uit zou willen doen en dus konden DCC-spelers gewoon oude muziekcassettes draaien. Rivaal Sony ging echter een stapje verder: het introduceerde de Minidisc, een geluidsdrager die nog kleiner is dan een computerdiskette en tijdens het joggen flinke schokken kan weerstaan.

De muziekindustrie had echter moeite om tussen beide formaten te kiezen: maar weinig platenmaatschappijen waren bereid voor beide formaten titels te leveren. En ook de consument wist er geen raad mee: men liet de producten links liggen. Muziekcassettes werden hoofdzakelijk in de auto gedraaid en daar deed de geluidskwaliteit er duidelijk minder toe dan in de huiskamer. En dus hield de consument vast aan de muziekcassette.

Philips haalde de DCC uiteindelijk weer van de markt. Sony had het geluk dat de geluidsdrager in Japan wel aftrek vond. De minidisc heeft het daardoor alsnog gered, zij het hoofdzakelijk als opnameapparaat voor digitale muziek en voor professionele doeleinden. Geen radiojournalist zeult tegenwoordig nog een zware bandrecorder mee, de minidisc levert zeer goede kwaliteit audio die zo op de zender kan. Bovendien loopt een minidisc niet vast, en kunnen de schijfjes 1 miljoen keer zonder kwaliteitsverlies worden opgenomen.

Minidiscspelers worden geleverd als handzame apparaatjes, die enigszins op een Walkman lijken. Ze worden standaard met hoofdtelefoon geleverd, soms ook met afstandsbediening, en een kabeltje om muziek mee op te nemen. Bij de duurdere modellen wordt een optische kabel meegeleverd die op de digitale uitgang van de cd-speler moet worden aangesloten, maar omdat oudere cd-spelers zo'n uitgang niet hebben, kan ook worden volstaan met een analoge kabel, zij het dat dit wel tot kwaliteitsverlies leidt.

Vrijwel alle minidiscrecorders worden ook met oplaadbare batterijen verkocht. Dat is geen overbodige luxe, want de energiebehoefte van de apparaatjes is helaas nogal groot. Minidiscspelers worden door alle grote elektronicafabrikanten geleverd, waaronder JVC, Aiwa, Sharp en Panasonic. Grote uitzondering is Philips, waar de minidisc blijkbaar altijd een vloek is gebleven.

Hoewel de prijzen van de recorders en spelers variëren, is de geluidskwaliteit zowel bij goedkopere als duurdere modellen – de gemiddelde prijs bedraagt zo'n 500 gulden – redelijk goed. Helaas blinken minidiscspelers niet uit in gebruiksvriendelijkheid. Op het apparaat zitten te veel schuifjes en knopjes en vooral de montagemogelijkheden – gebruikers kunnen fragmenten verplaatsen en herindelen – zijn ronduit ingewikkeld.

Iets vriendelijker in het gebruik zijn minidiscdecks, apparaten voor in de huiskamer, maar die zijn dan ook een stuk duurder. Sony loopt voorop met de ontwikkeling van de compressiestandaard ATRAC. Door geluid in te dikken kan op een standaard minidiscschijfje in plaats van de gebruikelijke tachtig minuten vijf uur stereomuziek worden vastgelegd. Met diezelfde ATRAC-standaard kunnen ook MP3 en andere geluidsbestanden (zoals MIDI en WAVE) op een minidisc worden gezet. De conversie verloopt in twee stappen, de bestanden moeten eerst naar het ATRAC-formaat worden geconverteerd en daarna naar minidisc worden weggeschreven.

Het wachten is op draagbare minidiscrecorders met dergelijke mogelijkheden, want pas dan kan de minidisc de concurrentie aan met de vele MP3-spelers die momenteel op de markt verschijnen. Die zijn nu nog aan de dure kant, maar zullen snel goedkoper worden.