Europa-Azië per trein

Over zes jaar is Singapore met de trein vanaf Nederland te bereiken. De regeringsleiders van de de Associatie van Zuid-Oost Aziatische landen, ASEAN, hebben vandaag ingestemd met de bouw van een Trans-Aziatische spoorweg die Azië via twee routes met Europa moet gaan verbinden. De ASEAN-leiders houden vandaag en morgen een informele top in Singapore.

De ruim zes miljard gulden kostende Trans-Aziatische spoorweg zal lopen van Singapore via Maleisië, de Thaise hoofdstad Bangkok dan afbuigen naar het oosten en via Cambodja en Vietnam naar de Zuid-Chinese miljoenenstad Kunming leiden. Op termijn zal een 585 kilometer lange vertakking naar de Laotiaanse hoofdstad Vientiane worden gebouwd. Ook bestaat het plan om een 263 kilometer lange spoorweg tussen Thailand en de Birmese hoofdstad Rangoon te bouwen.

Met de ongeveer 5.000 kilometer lange route naar Kunming moet de spoorweg aansluiten op het Chinese spoornet dat via de Trans-Siberiëlijn weer verbonden is met Europa. De spoorweg tussen Bangkok en Rangoon zou voor de aansluiting met Europa moeten zorgen via een Zuid-Aziatische route door Bangladesh, India en Iran tot de Bosporus. Probleem is wel dat in Azië vijf verschillende types spoorbanen worden gebruikt.

Het plan heeft de warme steun van de Volksrepubliek China. Chinese diplomaten in het gevolg van de Chinese premier Zhu Rongji suggereerden de afgelopen dagen dat China een vrijhandelsverdrag met de ASEAN zou willen sluiten. Daarin past een directe spoorverbinding die China met bijna alle tien ASEAN-landen verbindt. Ook het grootste ASEAN-land, Indonesië, heeft plannen om een ferry te bouwen voor treinen tussen Sumatra en Singapore om aldus het land aan te haken bij de Trans-Aziatische spoorweg.

,,Bovendien draagt de spoorlijn bij aan de ASEAN-indentiteit'', meent de Maleisische minister van buitenlandse zaken, Syed Hamid Albar, wiens land al lang aandringt op de bouw van de spoorweg. Om economische blokken als de EU en de VS het hoofd te kunnen bieden probeert de ASEAN een vergelijkbare Unie te vormen als de Europese. Zo willen zes van de tien ASEAN-landen binnen twee jaar onderlinge tariefmuren slechten voor het grootste deel van hun onderlinge export.