`Eigenlijk ben ik zanger'

Wyclef Jean, lid van de Amerikaanse rapgroep The Fugees, was vorige week de eerste zwarte die de uitreiking van de MTV Europe Awards presenteerde. Hij maakte onlangs zijn tweede solo-cd.

Een paar dagen na zijn tv-optreden als presentator van de MTV Music Awards in Stockholm, zit Wyclef Jean in een Amsterdamse hotelkamer. Het hotel staat aan de rand van de walletjes, een locatie die ook voorkomt op Wyclef Jeans nieuwe solo cd, The Ecleftic. Ergens tussen twee nummers roept hij: ,,Yo driver, is that the Red Light District there? Stop the bus, man!''

Maar op deze vroege zondagochtend heeft Wyclef Jean geen belangstelling voor toeristische attracties. Hij is zojuist al verdwaald in het hotel. Toch is zijn moordende reisschema – sinds Stockholm was Jean iedere dag in een andere Europese stad – vooral opgezet uit persoonlijke interesse. Jean is bekend als gitarist en oprichter van The Fugees en als een van Amerika's topproducers: hij reanimeerde de carrières van Carlos Santana en Whitney Houston. Nu The Fugees op non-actief staan, wil hij ook veel succes hebben met zijn solo-cd, en zoveel mogelijk landen bezoeken. ,,Omdat ik alle mensen wil raken met mijn muziek'', zegt Jean. ,,Mijn managers zeggen `Wyclef, je hoeft echt geen promotie te doen in Thailand of Zuid-Afrika'. Maar ik wil er heen om te kijken hoe de mensen daar weer op mijn muziek zullen reageren.''

Wyclef Jean (30) noemde eind jaren tachtig zijn rapgroep `The Fugees' als verwijzing naar het woord `refugee' en zijn eigen verleden als vluchteling. Hij werd geboren op Haïti, en verhuisde op zijn negende met zijn ouders naar New York. Daar kwam hij in aanraking met hiphop. Maar Jean luisterde als jongen ook naar Bob Marley en `klassieke' popliedjes van Led Zeppelin, Pink Floyd en Bob Dylan. Misschien heeft hij zich nooit aan de onder zwarte jongeren dominante hiphop-cultuur uitgeleverd, doordat hij als Franssprekende Haïtiaan een buitenstaander was.

,,Ik oefende als dj, maar ik speelde vooral gitaar, nummers als `Knockin' on Heaven's Door'. Als tiener moest ik geld verdienen om de huur te betalen. Daarom speelde ik in een Top 40-bandje. Dan traden we op in hotels, en moest je al die klassiekers kennen.'' Dit gevoel voor geschiedenis werd onderdeel van de muziek van The Fugees, de succesrijkste rapgroep aller tijden.

Op Ecleftic, zijn tweede solo-cd klinken de veelzijdige invloeden nog sterker door dan bij The Fugees. Door de juiste dosering is het een geweldige plaat geworden, met zowel raps als gezongen liedjes, zoals 911 het duet met Mary J. Blige, een hartverscheurend nummer over de verwondingen van de liefde.

Wyclef Jean wil over veertig jaar herinnerd te worden als muzikant. Wat maakt een popliedje klassiek? ,,It's just the song, het is het liedje. Dat heeft Stevie Wonder me al verteld. Het gaat erom dat de gezongen melodie werkt. Alles wat er omheen zit, muziek en de `sound', is maar aankleding. Alleen het liedje overleeft.'' Volgens Jean is rap eigenlijk geen geschikte vorm voor het klassieke liedje. ,,Er zijn natuurlijk wel evergreens, zoals Rapper's Delight van de Sugarhill Gang. Maar van de afgelopen jaren kan ik me toch niets voor de geest halen. Diep in mijn hart ben ik eerder een zanger dan een rapper.''

Toch hecht hij veel belang aan de waardering van de internationale `hiphopcommunity'. Dat was zijn grootste zorg bij het presenteren van de MTV Awards. ,,Ik ben de eerste zwarte jongen met een hiphop-achtergrond die daar staat. Ik moet zorgen dat mijn achterban zich er in kan vinden. En niet alleen die uit New York, ook mijn peeps in Amsterdam, Berlijn en Parijs.''

In Amerika wordt Wyclef Jean steeds gevraagd om een nieuwe cd van The Fugees. De groep is nooit officieel uit elkaar gegaan. Maar nu Jean onlangs bekend heeft gemaakt dat hij een paar jaar geleden een affaire had met Fugees-zangeres Lauryn Hill, lijkt de situatie weer gecompliceerder geworden. Jean is er niet rouwig om. ,,Het is belangrijk dat wij onze talenten tonen als solo-artiesten. Dat de mensen zien dat we geen toevalstreffer waren. Niets was gevaarlijker voor The Fugees dan een `popfenomeen' te worden.''

Wyclef Jean geeft maandag 27 november een besloten optreden de Melkweg/Max, Amsterdam, voor een publiek van prijswinnaars en genodigden. Ecleftic is verschenen bij Columbia.