Nieuw hoofdstuk voor foutloze overnamereeks

ABN Amro's grootste buitenlandse overname tot nu toe is opnieuw in de Verenigde Staten, de regio die sinds 1978 de tweede thuismarkt is geworden.

Up or out?

Dat is de 64.000-dollarvraag die ABN Amro en ING afgelopen week hebben beantwoord als het gaat om voortzetten of stopzetten van hun activiteiten op de Amerikaanse bankenmarkt.

Bank en verzekeraar ING stapt uit en geeft de ambities op om een rol van betekenis te spelen als zakenbank in de Verenigde Staten. De activiteiten worden verkocht of gesloten. De kosten, waaronder bonussen voor het personeel, zijn te hoog geworden, de achterstand op de leidende zakenbanken op Wall Street is dankzij rappe samenklontering de afgelopen maanden een kloof geworden.

ABN Amro blijft en verhoogt de inzet. De bank kocht gisteravond in de VS opnieuw een branchegenoot in het middenwesten: Michigan National (184 kantoren, 3.600 werknemers). Prijskaartje: 7,1 miljard gulden. Daarmee is het de grootste buitenlandse overname in haar historie. Het is de tweede overname in de VS in twee maanden. Eerder kocht ABN Amro voor 2 miljard gulden twee beheerders van beleggingsfondsen.

Met de aankoop van Michigan National verstevigt ABN Amro zijn positie als grootste buitenlandse bank in de Verenigde Staten. In 1978 deed de toenmalige ABN zijn eerste, nog bescheiden overname in Chicago. De VS groeiden door steeds nieuwe overnames uit tot een tweede thuismarkt. ABN Amro heeft er inmiddels ruim 19.000 mensen in dienst.

Zo ongeveer alle fouten van de concurrenten – van overmatige kredietverlening aan vastgoedfirma's tot tomeloze financiering van credit cards en halsbrekende fusies en overnames – heeft ABN Amro er tot nu toe weten te vermijden. De bank heeft met volle teugen geprofiteerd van de hausse van de Amerikaanse economie van de afgelopen jaren.

Na het Nederlandse bankbedrijf is Noord-Amerika van ABN Amro in gulden gemeten het meest winstgevend: in de eerste helft van dit jaar verdiende ABN Amro er ruim 1,3 miljard gulden voor belastingen. Dat was bijna een kwart van het totaal. En de bank is nog niet klaar met kopen, gaf bestuurslid J. Kuiper vanochtend op een persconferentie aan.

,,Deze overname heeft een vrij laag risico'', zegt financieel analist H. Hakker van de Duitse privébank Metzler. De reputatie van ABN Amro bij opkopen, integreren en kosten besparen bij Amerikaanse bankovernames is naar Hakkers mening ,,heel goed. Zij kennen dat gebied door en door, kennen de klantenbasis. Als zij dit niet kunnen beoordelen, wie dan wel?''

ABN Amro heeft in het middenwesten inmiddels zoveel overnames in aanpalende staten en regio's gedaan, dat het handboek nauwelijks meer geraadpleegd hoeft te worden. Hoofdkantoren worden gesloten, computersystemen en administraties worden gekoppeld. De vuistregel is dat al snel 20 tot 30 procent op kosten kan worden bespaard.

ABN Amro profiteert met de overname ook handig van de up or out vraag die andere banken in de regio plaagt. Voor de verkoper, de National Australia Bank, was de dochterbank langzamerhand een buitenpost die belegerd werd door steeds grotere concurrenten.

Het is bovendien typisch ABN Amro: substantieel, maar nooit groot genoeg om bij een eventueel debacle de bank te breken.

De vraag voor analisten is hoe ABN Amro de overname gaat financieren. De overnamepremie van pakweg 5 miljard gulden slaat een bres in de financiële buffers die weer gedicht moet worden. De bank denkt aan uitgifte van nieuwe aandelen en de opbrengst uit verkoop van andere activiteiten. Zoals het redelijk geïsoleerde bankbedrijf op Long Island, aan de oostkust, oppert Hakker.

Nog een kenmerk van deze overname. De aankoop volgt op een presentatie, afgelopen maandag, van bestuursvoorzitter R. Groenink over de marsroute voor de komende jaren. De bank ontvouwde opnieuw het perspectief van een krachtenbundeling in Europa. Maar volgde met daden in de VS.