Oprichters Ben & Jerry zelf weg bij ijsfabriek Unilever

De oprichters van de Amerikaanse ijsfabrikant Ben & Jerry's, Ben Cohen en Jerry Greenfield, overwegen het bedrijf te verlaten. Ze zijn het niet eens met de benoeming van de nieuwe topman, Yves Couette, die Unilever gisteren bekend heeft gemaakt. Het Brits-Nederlandse Unilever nam Ben & Jerry's eerder dit jaar over voor ongeveer 800 miljoen gulden. Couette zou onvoldoende garantie bieden voor het hooghouden van de sociale waarden van de ijsmaker.

Volgens een woordvoerder van Unilever is de Fransman, die al 24 jaar bij Unilever werkt, de beste kandidaat voor de financiële en operationele leiding van Ben & Jerry's. Cohen en Greenfield hadden liever Pierre Ferrari gezien als opvolger van Perry Odak. Gisteren kwamen de twee oprichters plotseling met een verklaring uit waarin ze zeggen mogelijk te vertrekken. ,,Unilever heeft natuurlijk het recht het bedrijf te besturen zoals het wil. Couette lijkt een heel aardige man, maar wij hadden een sterke voorkeur voor een andere kandidaat die heeft bewezen onze sociale waarden te delen.''

Unilever wist dat het bedrijf ,,zulke uitlatingen kon verwachten van de oprichters van Ben & Jerry'', zegt de woordvoerder. De oprichters hadden sociale bewogenheid en milieubewustzijn altijd hoog in het vaandel staan. Zo geven ze 7,5 procent van de winst aan goede doelen. Unilever liet bij de benoeming wel weten dat ,,voortzetting van de sociale missie van Ben & Jerry's een cruciaal onderdeel zal zijn van diens taak''. Deze sociale taken zijn bij de overname vastgelegd in een contract. Een speciale raad, waar Ben Cohen in zit, ziet toe op de naleving ervan. ,,Ben & Jerry's is een speciaal bedrijf met een uniek karakter. Dat willen we zo houden'', aldus de woordvoerder van Unilever.

Een vertrek van de twee spraakmakende oprichters zou het (sociale) imago het ijsmerk mogelijkerwijs een klap geven. Volgens Couette zal ijsmaker Ben & Jerry's echter ,,nooit vergeten waar onze oorsprong ligt, wie onze vrienden en familie zijn en waar we voor staan, ook al trekt Ben & Jerry's nu de wijde wereld in''.

Ben & Jerry's behoort tot de nieuwe merken van Unilever die passen in de nieuwe strategie. Behalve de Amerikaanse ijsproducent kocht Unilever in de Verenigde Staten vorig jaar de afslankproducent SlimFast en Bestfoods.