Boze Lauda verlaat Lauda Air

Voormalig tweevoudig wereldkampioen Formule I Niki Lauda is gisteren na een slepende ruzie met grootaandeelhouder Austrian Airlines opgestapt als president-directeur van de door hem opgerichte luchtvaartmaatschappij Lauda Air. Als reden gaf de voormalige Oostenrijkse autoucoureur op dat hij het oneens is met de kritiek van onderzoeksbureau KPMG dat Lauda Air zich onder zijn leiding heeft schuldig gemaakt aan onverantwoorde valutatransacties die de kredietwaardigheid van Lauda Air ernstig in gevaar zouden hebben gebracht. ,,Dat is een belediging voor de voltallige directie van mijn bedrijf die zeer gemotiveerd is'', zei Lauda gisteren voor de Oostenrijkse radio.

Maar ook vóór de valutarel lag de 51-jarige Lauda al geruime tijd overhoop met grootaandeelhouder Austrian Airlines, die sinds 1997 een belang heeft van 36 procent in Lauda Air. Lauda zelf bezit nog dertig procent van de aandelen, de Duitse luchtvaartmaatschappij Lufthansa beschikt over een pakket van 20 procent van de aandelen, terwijl 14 procent van de aandelen van het bedrijf wordt verhandeld op de Oostenrijkse beurs. Austrian Airlines is echter al enkele jaren ontevreden over het functioneren van Lauda, die als piloot ook zelf wel eens plaats neemt achter de stuurknuppel van de Boeings van Lauda Air.

Naar verluidt heeft Lauda Air in het op 31 oktober afgelopen boekjaar een verlies geleden van van 1,1 miljard Oostenrijkse schilling (176 miljoen gulden). Austrian is van plan de macht bij Lauda Air over te nemen door het belang van 20 procent van Lufthansa te kopen. Lauda Air heeft 26 vliegtuigen en 1.800 werknemers. De maatschappij vervoerde vorig jaar 1,7 miljoen passagiers naar 38 bestemmingen. De omzet kwam uit op 5,5 miljard schilling (880 miljoen gulden).

Niki Lauda richtte chartermaatschappij Lauda Air op in 1979. Al snel kwam zijn luchtvaartbedrijf - vooral door tegenwerking van Austrian - in de problemen. Om de financiële problemen het hoofd te bieden, maakte Niki Lauda in 1982 zijn rentree in de Formule I. In totaal reed hij 171 Grand Prix-races waarvan hij er 25 won. In 1975 werd hij voor het eerst wereldkampioen. In augustus 1976 raakte hij ernstig verminkt na een ongeluk op de Nurburgring.