Platenindustrie knuffelt muziekwebsites dood

Webbedrijf MP3.com heeft sinds gisteren banden met alle grote platenlabels. De aanvankelijk zo bedreigende websites worden nu doodgeknuffeld door de platenindustrie.

De introductie van de videorecorder zou ooit het einde inluiden van de filmindustrie. Cassettebandjes, en later DAT, DVD enMiniDisc, zouden de muziekindustrie te gronde richten. Hetzelfde gold voor de cd-brander, waarmee consumenten zelf cd's kunen kopiëren. En nu komt de grote dreiging van internet, waar handige programma's als Napster en Gnutella het illegaal uitwisselen van muziek kinderspel maken.

De eerste reflex van de muziekindustrie is telkens geweest: naar de rechter stappen. Meestal met succes, want muziek is uitstekend auteursrechterlijk beschermd. Maar voor elke website die door de rechter het zwijgen wordt opgelegd, komen er tien nieuwe in de plaats. De muziekindustrie, die al lang in de gaten heeft dat de verspreiding van muziek via internet, net zo min als het cassettebandje en de cd-brander, uit te roeien is, wijzigt nu zijn koers.

In plaats van populaire websites als het beursgenoteerde MP3.com — genoemd naar het MP3-formaat, dat het mogelijk maakt om muziek op te slaan in een klein bestand, zonder dat de geluidskwaliteit verloren gaat — nog langer te proberen het zwijgen op te leggen, zoekt de ene na de andere platenmaatschappij toenadering tot de muziekwereld op internet.

Zo heeft MP3.com sinds gisteren overeenkomsten met alle grote platenlabels voor de verspreiding van hun muziek via de website www.mp3.com. Eerder al nam uitgever Bertelsmann, eigenaar van de platenmaatschappij Bertelsmann Music Group (BMG), een belang in Napster, het bedrijf dat het gelijknamige programma maakt dat de uitwisseling van muziekbestanden mogelijk maakt.

De overeenkomsten zijn overigens wel onder zware juridische druk tot stand gekomen. Zowel MP3.com als Napster had al vele rechtszaken tegen de muziekindustrie verloren. Een schikking treffen met hun belagers was de enige manier om te overleven. MP3.com heeft zich gisteren verzekerd van zijn voortbestaan door een overeenkomst te sluiten met Universal Music, de laatste van de vijf grote platenmaatschappijen die nog geen schikking met MP3.com had getroffen.

Voor 53,4 miljoen dollar krijgt MP3.com toegang tot de muziekcollectie van Universal. EMI, Sony, BMG en Warner stelden hun aanbod al eerder open voor MP3.com voor aan aanzienlijk lager bedrag, in totaal 54 miljoen dollar. MP3.com komt er daarmee aanzienlijk goedkoper vanaf dan de 170 miljoen dollar de het bedrijf voor de overeenkomsten had gereserveerd en de 250 miljoen dollar schadevergoeding die haar boven het hoofd hing op grond van rechterlijke uitspraken. Het bedrijf kampt wel nog met tientallen miljoenen aan onvoorzien kosten van advocaten, maar aangezien het bedrijf met zijn beursgang 350 miljoen dollar heeft opgehaald, kan het tegen een stootje, zo lijkt het.

Voor Napster is de toekomst minder zeker, ook al heeft Bertelsmann nu een belang in het bedrijf. De andere platenmaatschappijen houden vooralsnog vast aan de rechtszaken die ze tegen Napster hebben aangespannen. Analisten van de zakenbank Morgan Stanley noemden de stap van Bertelsmann in een rapport evenwel ,,een cruciale stap voor het internet en de muziekindustrie''. Het is echter de vraag of andere platenmaatschappijen nog zullen willen samenwerken met een bedrijf waarin concurrent Bertelsmann een aanzienlijk belang heeft.

Wat wel vast staat is dat de platenindustrie er nu definitief voor heeft gekozen om de verspreiding van muziek via internet niet langer uitsluitend te bestrijden, maar er ook aan mee te werken. In de praktijk zullen veel gebruikers de `gelegaliseerde' websites, die voortaan een vergoeding vragen voor het gebruik van de muziek, weliswaar verruilen voor andere sites waar illegale muziekbestanden nog gewoon gratis beschikbaar zijn, maar dat doet niets af aan het feit dat de muziekindustrie de gebruiker nu ook een legaal alternatief biedt. Het is nu aan de platenlabels om hun eigen aanbod op internet zo in te richten, dat het voor consumenten toch de moeite waard is om ervoor te betalen. Onder andere Universal experimenteert daar mee.

DOSSIER ELEKTRONISCH ZAKENDOEN: www.nrc.nl