Bitmagic bijt in eigen staart

Falende internetbedrijven krijgen van investeerders een tweede kans als dienstverleners voor andere websites.

Directeur Michiel Frackers van Bitmagic wilde het begin dit jaar groots aanpakken: een uitgebreide reclamecampagne in de Verenigde Staten en een Nederlandse, Spaanse en Duitse versie van de website. Bitmagic biedt internetgebruikers tekenfilmpjes en spelletjes aan. Om de animaties af te kunnen spelen moet de bezoeker een door Bitmagic ontwikkeld programma binnenhalen.

Frackers, mede-oprichter van internetaanbieder Planet Internet (onderdeel van KPN), werd teruggefloten. Investeerders hadden inmiddels acht miljoen gulden in het bedrijf gestoken, dat 20 medewerkers heeft. Maar met animaties voor consumenten bleek geen droog brood te verdienen. Een omzetprognose voor het komende jaar gaf aan dat 80 procent van de omzet uit de ontwikkeling en verkoop van software zou komen. Dus gaven de investeerders van het eerste uur, onder wie Maurice de Honds Newconomy en Roel Pieper, aan dat Frackers ook in de tweede investeringsronde op hen kon rekenen, maar dat hij dan wel zijn productie van tekenfilms diende te verkleinen.

De media-activiteiten van Bitmagic werden vorige week teruggeschroefd van zeven naar drie webedities per week. ,,Investeerders zijn niet geïnteresseerd in media'', zegt Frackers. Bitmagic gaat zich toeleggen op de ontwikkeling en verkoop van software aan andere websites.

Volgens Frank Verschoor, investeringsdirecteur bij Nesbic, zijn er weinig Europese startende internetbedrijven die winstgevend kunnen worden uitsluitend op basis van hun merknaam, zoals Bitmagic van plan was. Yahoo en Amazon zijn daarin grote uitzonderingen. ,,Die Amerikaanse bedrijven hebben zakken geld en de tijd gekregen om zich waar te maken. Zij stammen uit een tijd dat investeerders dachten dat iedereen het zou halen.''

,,De Europese cycli van internetbedrijven zijn veel korter'', zegt ook Erik Aeyelts Averink, investeringsdirecteur bij Gilde IT Fund. ,,We hebben de fouten in Amerika kunnen afkijken, maar in plaats daarvan beginnen we er hier juist vaak niet aan.'' Investeerders zijn steeds kritischer geworden over de plannen van starters op het web. ,,Internetbedrijven zijn moeilijk winstgevend te maken'', zegt Aeyelts Averink. De websites voor consumenten weten met moeite het hoofd boven water te houden, maar ook op de zakelijke markt ziet de financiële situatie van de webwinkels er minder rooskleurig uit dan enkele maanden geleden. Het aantal bezoekers dat nodig is om winst te maken blijkt onhaalbaar. ,,Voor de reguliere detailhandel zijn de marges al laag, maar de Aholds van deze wereld hebben in ieder geval voldoende volume.'' Frackers bijvoorbeeld schatte in augustus vorig jaar dat Bitmagic voor het einde van 2000 een miljoen bezoekers zou trekken, dat zijn er nu 300 duizend.

De enige manier om als internetbedrijf nog snel (binnen een of twee jaar) geld te verdienen is volgens de investeerders met dienstverlening aan anderen, het liefst op uurbasis. Falende webbedrijven krijgen een tweede kans van investeerders door het andere bedrijven fysiek mogelijk te maken om een goede website te bouwen. Ze leveren de infrastructuur, software, inhoud, of de goede mensen. Bitmagic bijvoorbeeld wil nu de technologie, de zogenaamde `players', geschikt maken voor andere toepassingen en die verkopen aan andere internetbedrijven. De software die automatisch filmpjes van het net kan halen, kan immers ook automatisch financieel nieuws van het net halen.

Ook het Nederlandse internetwarenhuis Hot Orange verdient tegenwoordig vooral geld met de verkoop van software om webwinkels te bouwen. Maar de omslag van Bitmagic, Hot Orange en veel andere webbedrijven die het met hun eigen naamsbekendheid niet redden is paradoxaal. Het uitgangspunt is dat er met een consumenten- of zakelijke website geen geld te verdienen is, maar met de levering van software en inhoud aan andere websites wel. Maar als het bedrijf dat de software koopt er op zijn beurt niets aan kan verdienen, zou dit logischerwijs uiteindelijk ten koste moeten gaan van de leverancier. Bitmagic dus.

Maar Verschoor nuanceert: ,,Een bedrijf als Nike bijvoorbeeld heeft al een merknaam opgebouwd en zoekt naar mensen die bijvoorbeeld met filmpjes de kijkers op hun website kunnen omzetten in kopers.'' De grootste afnemers van deze webdiensten zijn volgens Aeyelts Averink de bedrijven uit de `oude' economie. ,,Iedereen heeft het over e-business, maar die e zal er binnenkort afvallen. Dan zijn technologiebedrijven de leveranciers van de fysieke bedrijven.''