Golfer Weir wint in Spanje

Het American Express Championship in het Spaanse Valderrama kende twee grote winnaars. De Canadees Mike Weir won het toernooi en de hoofdprijs van 2,5 miljoen gulden. Lee Westwood legde beslag op de tweede plaats, ruim voldoende om gekroond te worden tot de beste golfer van Europa.

Westwood doorbrak de hegemonie van Colin Montgomerie, de Schot die zeven jaar op rij de Europese Order of Merit wist te winnen. Westwood moest in het laatste grote toernooi van het seizoen een achterstand van 250.000 gulden goedmaken op zijn grote concurrent voor de Europese titel Darren Clarke. De Noord-Ier kwam op Valderrama niet verder dan een teleurstellende 17de plaats.

Westwood wist wat hij moest doen om Clarke te achterhalen: bij de eerste zes eindigen. De 27-jarige Engelsman slaagde met vlag en wimpel dankzij een prachtige slotronde in 67 slagen. Westwood verdiende met zijn tweede plaats 1,2 miljoen gulden. In totaal sloeg hij dit jaar zeven miljoen gulden prijzengeld bij elkaar.

Montgomerie, die het toernooi had moeten winnen om zijn imponerende reeks te continueren, was vol lof over zijn opvolger. ,,Lee heeft recht op de titel, hij was met afstand de meest constante speler.'' Westwood won dit jaar zes toernooien in Europa, een evenaring van het door Severiano Ballesteros, Nick Faldo en Colin Montgomerie gedeelde record.

Westwood werd op Valderrama van een zevende zege afgehouden door de verrassend sterk spelende Weir en door de beruchte zeventiende hole. Westwood sloeg zijn afslag op de par-5 rechts in de struiken. Met meer geluk dan wijsheid verspeelde hij slechts één slag: een bogey zes. ,,Dat was de beste zes die ik ooit heb gemaakt. Met een beetje pech stap ik met een acht of een negen van de green'', zei Westwood die eindelijk eens emoties toonde. ,,Ik ben nog nooit zo nerveus geweest als vandaag op de laatste paar holes. Het is een grote eer om Monty af te lossen als beste golfer van Europa. Het heeft me zo veel moeite gekost, nu pas realiseer ik me wat een geweldige prestatie Monty heeft geleverd door dit zeven jaar op rij te doen.''

Tiger Woods, al maanden zeker van de eerste plaats op de Amerikaanse moneylist, stond met twee holes te spelen twee slagen achter op Mike Weir. Toen kwam de door Woods verafschuwde zeventiende hole. Normaliter boekt Woods zijn grote winst op de lange par-5 holes. Op de zeventiende hole van Valderrama heeft Woods het antwoord nog steeds niet gevonden. Donderdag en vrijdag sloeg de nummer-1 van de wereld zijn bal in het water voor de green.

Zaterdag ging het wel goed. Na een drive van ver over de driehonderd meter sloeg Woods zijn bal veilig op de green voor een simpele birdie. Gisteren ging het weer mis. Na een wilde afslag die in de bomen belandde kon Woods pas met zijn vierde slag naar de green spelen. Tot ontzetting van de toeschouwers rolde de bal dankzij de backspin tergend langzaam terug in de waterhindernis. Woods maakte een pijnlijke zeven en viel terug naar de vijfde plaats. ,,Voor mijn gevoel sla ik steeds perfecte ballen naar de green, maar keer op keer keer rolt mijn bal terug in het water. Ik word gek van die hole.''

Woods is niet de enige. Nick Price was kansrijk tot hij op de zeventiende twee ballen in het water sloeg en een tripple-bogey acht moest noteren. Stuk voor stuk beten de grote namen zich stuk op de duivelse par-5. Weir zag het met genoegen aan. De Canadees speelde de hole zonder risico en maakte een vijf. Vanaf dat moment wist hij zich zeker van de grootste overwinning in zijn loopbaan. Weir besloot het toernooi met een ronde 68 voor een totaal van 277 slagen (-11), twee slagen beter dan Westwood.

    • Gerard Louter