LEP ECHT UIT

Afgelopen woensdag ging de stekker bij de LEP (Large Electron Positron collider) in Genève er dan toch uit. Het was CERN-directeur Luciano Maiani zelf die de knoop doorhakte en het nieuws naar buiten bracht. Daarmee is definitief de weg vrij voor de bouw van de Large Hadron Collider (LHC), die in de tunnelring van de LEP komt te liggen en in 2005 af moet zijn.

Eigenlijk had LEP al in september moeten stoppen. Dat ging op het laatste moment niet door, omdat in twee van de vier detectoren die de botsingen tussen elektronen en positronen in de deeltjesversneller registreren events waren gezien die op een Higgs-deeltje zouden kunnen wijzen. En dus werd de research board van CERN zwaar onder druk gezet om LEP langer open te houden. Het zou toch een blamage zijn om het Higgs-deeltje, dat de materie zijn massa geeft en waarop al jaren jacht wordt gemaakt, te laten lopen terwijl het voor het grijpen lag. Zeker omdat de (veel krachtiger) LHC pas in 2005 operationeel zal zijn en de Amerikanen dus alle tijd van de wereld hebben het Higgs-deeltje (met bijbehorende Nobelprijs) alsnog als eerste binnen te slepen.

Vijf weken respijt kreeg LEP. Die zijn intussen om. Vorige week vrijdag presenteerde de vier LEP-onderzoeksgroepen (voor iedere detector één) hun laatste bevindingen. De extra meettijd had een paar nieuwe botsingen opgeleverd die op een Higgs-deeltje zouden kunnen wijzen. Maar niet uit te sluiten viel dat een `gewoon' mechanisme in het spel was. Opnieuw werd gepleit voor extra meettijd, met alle vertraging en hoge kosten vandien.

Dinsdag vergaderde de research board opnieuw. Na zo'n vier uur vergaderen, met soms verbeten discussies, werd geen consensus bereikt. Maiani besloot persoonlijk de knoop door te hakken. Woensdag deelde hij mee dat het met LEP afgelopen was. Juist de LHC is in staat om het Higgs-deeltje goed in kaart te brengen – als het bestaat – en dus, zo redeneerde de CERN-directeur, moet alle energie erop gericht zijn het nieuwe paradepaardje in Genève zo snel mogelijk beschikbaar te hebben.