Een ijzig telefoontje

Er was geen tekstboek. Er bleven dingen gebeuren die nooit eerder waren gebeurd. Dus was het simpelweg de opperste gekte toen vice-president Al Gore op die vroege woensdagmorgen naar de residentie van de gouverneur van Texas belde om George W. Bush te zeggen dat hij terugkwam op de erkenning van zijn verkiezingsnederlaag.

,,De omstandigheden zijn dramatisch veranderd sinds de eerste keer dat ik je belde'', zei Gore tegen Bush, volgens naaste medewerkers van beide mannen die ieder een deel van de conversatie hoorden. ,,Het verschil in de staat Florida is te klein om vast te stellen wie er heeft gewonnen'', zei Gore.

,,Bedoel je wat ik denk dat je bedoelt?'' vroeg Bush nors. ,,Ik wil graag zeker weten dat ik je begrijp. Je belt terug om de erkenning van je nederlaag in te trekken?''

,,Je hoeft er niet bits over te doen'', sputterde Gore terug. ,,Laat me het uitleggen.'' Als Bush bij de eindtelling won, zou Gore de gouverneur van Texas onmiddellijk ,,zijn volledige steun'' aanbieden. ,,Maar ik vind dat we niet naar buiten moeten treden met verklaringen terwijl de verkiezingen in Florida nog niet zijn beslist.''

Bush kon zijn oren niet geloven. Een uur lang, sinds de omroepen hem als winnaar uitriepen en Gore had gebeld om zijn nederlaag te erkennen, had Bush zich in opwinding gekoesterd.

Wist Gore dan niet dat Bush' broer, Jeb, vlakbij stond? Jeb, de gouverneur van Florida, die uren op zijn computer had zitten hameren, stempatronen bekijkend die hij beter dan wie ook kon beoordelen? Zijn onderzoek wees op een overwinning voor Bush, zo hield Bush Gore voor.

,,Ik denk niet dat dit iets is waarover je broer zich kan ontfermen'', antwoordde Gore koel. (Een andere naaste medewerker herinnert zich die uitspraak als volgt: ,,Met alle respect voor je broer, maar hij is niet de scheidsrechter die uiteindelijk bepaalt wie er in Florida wint.''

,,Doe wat je niet laten kunt'', besloot Bush ijzig.

Gore legde de telefoon neer. Hij was omringd door ongeveer dertig leden van zijn staf in een kleurloze kamer onder War Memorial Plaza in Nashville, Tennessee. Buiten wachtten duizend aanhangers op hem, tot op de huid nat van de regen. De toespraak waarin Gore zijn nederlaag toegaf, was al geladen in de TelePrompter, het apparaat waarop bij toespraken de tekst wordt weergegeven. Die speech werd nu geschrapt. In plaats daarvan scheidde een adviseur in noodtempo tekstbrokken af voor campagneleider William Daley, die over het natte tapijt naar het podium slofte om een hertelling van de stemmen aan te kondigen.

Copyright LAT/WP-service