Kunstzinnige kauwgom

Dat de commercials voor Nike, Levi's en Coca-Cola van de in India geboren Tarsem Singh deel uitmaken van de permanente collectie van het Museum of Modern Art in New York zegt meer over de modegevoeligheid van sommige kunstpausen dan over de kwaliteit van het werk van de hoofdzakelijk onder zijn voornaam bekende kunstenaar. De roem van Tarsem wordt oneindig vergroot door het commerciële succes van zijn eerste speelfilm, The Cell. Het is een curieus debuut, dat een thriller in de trant van The Silence of the Lambs combineert met psychedelische vormgeving, waarin LSD-trips en het erfgoed van kunstenaars als Jeroen Bosch, Oskar Schlemmer en Damien Hirst op maat gesneden wordt voor de MTV-generatie. Wie The Matrix al een kunstzinnige film vond, kan zijn hart ophalen bij de visuele barok van Tarsem, toegankelijk gemaakt door de aanwezigheid van de ook als popzangeres succesvolle ster Jennifer Lopez.

Het uitgangspunt van The Cell is in ieder geval intrigerend. Lopez speelt een therapeute, die een in coma verkerend jongetje behandelt door haar hersenen direct op de zijne aan te laten sluiten. Zo daalt ze, letterlijk zwevend aan dunne draadjes in een laboratorium, af in zijn onderbewuste, betreedt de woestijnen en de labyrinten van zijn dromen. In een parallelmontage zien we een seriemoordenaar (Vincent D'Onofrio, de mutant uit Men in Black) vrouwen opsluiten in een cel, die door een tijdmechanisme onder water komt te staan. FBI-agent Vince Vaughn arresteert de psychopaat, die daarna ook in coma raakt, en zo niet meer kan vertellen waar zijn laatste slachtoffer op haar dood wacht. De enige oplossing is om Lopez in te laten pluggen op het brein van de gek, waar monsters, jeugdtrauma's en een klein bang jongetje in flamboyante art direction met elkaar in conflict zijn.

Er valt veel te beleven in The Cell, als in een psychologisch attractiepark aangekleed door epigonen van Dalí. Het scenario doet er relatief minder toe in een dergelijke omgeving, en na verloop van tijd vergeet de kijker het verhaaltje zelfs helemaal. The Cell verbindt high-tech-humbug met artistieke kauwgom, en dat blijkt een krachtig mengsel. Tarsem staat nog maar aan het begin van een carrière die hem veel bewonderaars zal bezorgen. Het is de vraag of een film als The Cell ook in een museumcollectie zal eindigen, maar de kans is groot.

The Cell. Regie: Tarsem Singh. Met: Jennifer Lopez, Vince Vaughn, Vincent D'Onofrio, Marianne Jean-Baptiste, Jake Weber, Dylan Baker, Patrick Bauchau, James Gammon, Pruitt Taylor Vince, Jake Thomas. In 84 theaters.