Kafelnikov roept Schalken halt toe

Olympisch kampioen Yevgeni Kafelnikov heeft de opvallende zegetocht van Sjeng Schalken voorlopig onderbroken. In de kwartfinales van het tennistoernooi in Stuttgart moest de 24-jarige Nederlander in drie sets (4-6, 6-1 en 6-4) zijn meerdere erkennen in de drie jaar oudere Rus, die nu nog één winstpartij verwijderd is van plaatsing voor de ATP Masters in Lissabon.

Schalken leek zondag al afscheid te hebben genomen van het toernooi uit de zogeheten Super Series, toen hij in de beslissende kwalificatieronde werd uitgeschakeld door de onbekende Duitser Phau. Na de afmelding van de zieke Pioline werd Schalken als lucky loser toch toegelaten tot het hoofdschema, waarin hij donderdag voor een verrassing zorgde door de als derde geplaatste Zweed Magnus Norman te verslaan. Daarmee nam de Limburger revanche voor zijn nederlaag tegen de nummer drie van de jaarlijst in de finale van het toernooi in Sjanghai.

Na een moeizame aanloop leek Schalken de aanpassing van het Aziatische hardcourt naar het tapijt in Stuttgart goed te hebben doorstaan. De winst op Norman bevestigde het beeld van de afgelopen weken, waarin Schalken een opvallende progressie in zijn spel vanaf de baseline demonstreerde. Ook op het sterk bezette indoortoernooi van Stuttgart hield Schalken zijn topvorm vast na het slippertje in de kwalificaties. Gisteren trof hij echter een tennisser met een missie.

Traditioneel bloeit Kafelnikov weer op aan het einde van het seizoen. Nadat de nummer vijf van de wereld het toernooi van Moskou voor de vierde achtereenvolgende keer had gewonnen, wilde hij zijn deelname aan het officieuze WK in Lissabon nu al veiligstellen. Sampras, Agassi, Safin, Kuerten en Norman hebben zich al geplaatst voor dat toernooi. Een zege op de Australiër Hewitt in de halve finales volstaat vandaag voor Kafelnikov om zich bij de beste acht tennissers van dit seizoen te scharen.

Alleen in de eerste set toonde Kafelnikov zich te ongeduldig tegen de al even wisselvallige Schalken, die dit jaar al twee keer van de Rus had gewonnen. In een grillige partij met tien servicebreaks kon Schalken het hoge tempo van Kafelnikov in de tweede en derde set niet meer bijbenen. Niettemin mocht de huidige nummer één van Nederland de cheque van 1.465 dollar voor de verliezers in de kwalificaties ruilen voor een bedrag van ruim 150.000 gulden.