Bush reed in 1976 onder invloed

De Republikeinse presidentskandidaat George W. Bush heeft toegegeven in 1976 beboet te zijn wegens het rijden onder invloed van alcohol. Dat nieuws kwam gisteren van een plaatselijke televisiezender in Maine. Journaliste Erin Fehlau zei het verhaal te hebben gehoord van een politieagent die bij toeval een gesprek tussen advocaten in een rechtszaal in Portland over het voorval zou hebben opgevangen.

De campagneleiding van Bush beschuldigt de Democraten ervan het nieuws opzettelijk in de laatste week voor de verkiezingen naar buiten te hebben gebracht. ,,Ik heb zo mijn verdenkingen'', zei Bush in een reactie, zonder met de beschuldigde vinger naar het Democratische kamp te wijzen.

Het team van de Democratische kandidaat Al Gore ontkent iedere betrokkenheid. Een woordvoerder noemde het ,,ongepast'' om verder op de zaak te reageren. Fehlau zei gisteren dat de bevestiging van het bericht weliswaar kwam van een advocaat die als afgevaardigde deelnam aan de Democratische partijconventie, maar dat ze toch niet geloofde dat er sprake was van doorgestoken kaart.

Volgens Karen Hughes, woordvoerder van de Republikeinse presidentskandidaat, is Bush op 4 september 1976 na een avondje stappen met vrienden, onder wie de Australische tennisser John Newcombe, in Kennebunkport in Maine aangehouden wegens het rijden onder invloed van alcohol. Bush, destijds dertig jaar, kreeg een bekeuring van 150 dollar en zijn rijbevoegdheid werd voor dertig dagen ingetrokken. Hughes wees erop dat er geen ongeluk was gebeurd, maar dat agenten hem hadden aangehouden omdat hij met zijn auto even de berm inreed en daarna weer de weg opging.

,,Ik heb vaak in het openbaar gezegd in het verleden fouten te hebben gemaakt'', zei Bush gisteren. ,,Ik betreur dat, maar het is gebeurd.'' Bush voegde eraan toe dat hij in 1986 is gestopt met drinken en sindsdien geen druppel alcohol meer heeft aangeraakt.

Bush zei het incident te hebben verzwegen om geen slecht voorbeeld te zijn voor zijn dochters. ,,Ik heb niet geprobeerd ergens mee weg te komen. Ik wilde niet dat mijn dochters dit wisten. Ik wilde niet dat zij met alcohol op achter het stuur gingen zitten. Het is een besluit dat ik zelf heb genomen.''

De gevolgen voor de Republikeinse campagne zijn nog onduidelijk. Als opnieuw het beeld ontstaat dat Bush een onverantwoordelijk leven leidt, zou dat schadelijk kunnen zijn. Maar volgens commentatoren kan Al Gore, die in de meeste peilingen een lichte achterstand heeft, weinig politieke munt slaan uit Bush' misstap. Te veel nadruk op het incident zou averechts kunnen werken en juist sympathie kunnen wekken voor Bush.