Engel van Karachi

Zuster Truus Lemmens, die afgelopen vrijdag op 86-jarige leeftijd in haar woonplaats Karachi overleed, had twee bijnamen: de Engel van Karachi en Moeder Teresa van Pakistan. De Limburgse missienon werkte ruim zestig jaar in de krottenwijken van de Pakistaanse miljoenenstad, in het bijzonder onder geestelijk en lichamelijk gehandicapte kinderen.

De op 1 juli 1914 in Oostrum-Venray geboren Gertruda Maria Lemmens kwam uit een gezin met twaalf kinderen, onder wie vier meisjes. Haar vader was directeur van het plaatselijke zuivelfabriekje; één van haar broers werd broeder, twee broers werden pater. De oudste van hen, Lambert, vertrok voor de Tweede Wereldoorlog als missionaris naar Karachi, waar hij later bisschop werd. Truus Lemmens, verloskundige en lerares Engels, ging hem in 1939 achterna en werd lid van een door broer Lambert opgerichte inlandse congregatie.

Op een dag zag ze hoe een groep jongeren een gehandicapt kind met stenen bekogelde – het kind bezweek in haar armen aan zijn verwondingen. Sindsdien trok zuster Lemmens, die een mongoloïde zusje had, zich zeer het lot aan van gehandicapte kinderen op wie in Pakistan een vloek rustte en die als een schande voor de familie werden beschouwd. Ze stichtte (in 1969) Dar Ul Sukun (Huis van Geluk) waar thans 150 kinderen verblijven. Later verscheen op haar initiatief in Karachi een tweede huis, alsmede een opvangplek voor kinderen met polio, voor wezen en bejaarden. In het noorden van Pakistan, in Lahore, liet ze een onderkomen bouwen voor blinde kinderen en polio-patiënten.

Truus Lemmens werd voor haar verdiensten twee keer geridderd. Ze was ridder in de orde van Oranje Nassau en van de voormalige Pakistaanse premier Benazir Bhutto kreeg ze een van de hoogste onderscheidingen van het land. Het werk van Lemmens werd in Nederland financieel gesteund door de speciaal opgerichte stichting Thuisfront Zr. Lemmens, die actief zal blijven. Tijdens haar recente ziekte verbleef de missiezuster, verzorgd door medezusters, tot het laatst temidden van ,,haar kinderen'' in Dar Ul Sukun, waar ze mama werd genoemd.

Zuster Truus Lemmens is gisteren onder grote belangstelling in Karachi begraven, op de dag af 61 jaar nadat ze in Pakistan aankwam.