Van supervangst tot pijnlijke blunder

Aanvankelijk meldde de Spaanse staatsradio dat de politie misschien wel tien ton cocaïne in beslag had genomen. Al snel werd het gewicht teruggebracht tot vijf ton. Maar afgelopen week kwam er definitief een einde aan een wekenlange zoektocht in de ruimen van het vrachtschip Privilige zonder dat ook maar een gram van het witte poeder is ontdekt. Wat een van de grootste drugsvangsten in de Spaanse politiegeschiedenis had moeten worden is daarmee veranderd in een van de pijnlijkste publiciteitsblunders.

Het leek ook te mooi om waar te zijn. De vrachtvaarder Privilege, onder de vlag van Santo Tomé en al jaren op de zwarte lijst van de Amerikaanse drugspolitie DEA, vertrok half augustus uit Venezuela met een lading staalplaten en asfalt, bestemd voor Italië en Albanië. De Venezolaanse politie, Scotland Yard, de DEA en de Italiaanse autoriteiten: allen waren overtuigd dat het vrachtschip geladen was met tonnen aan cocaïne van het Colombiaanse Mellizos-kartel. Het enige wat de Spanjaarden hoefden te doen was de boot enteren zodra deze de Canarische eilanden passeerde.

In de nacht van vrijdag 1 september trommelde Gonzalo Robles, directeur van het Spaanse Nationale Plan tegen Drugs, de pers op om kond te doen van de vangst. De Privilege lag aan de ketting in de haven van Las Palmas de Gran Canaria. Naar schatting vijf ton cocaïne zou in het ruim verborgen zijn, zo meldde Robles met grote stelligheid. Een dag of drie zou de politie nodig hebben om de drugs te vinden. Het onderzoek werd geleid door Spanjes `superrechter' Baltasar Garzón.

De eerste tekenen van naderend onheil kwamen evenwel toen na drie dagen de vijftien man sterke Filippijnse bemanning en even later ook de kapitein vrijgelaten moesten worden. Drie weken speuren in de Privilege leverden een aantal valse paspoorten op plus papieren waaruit bleek dat het schip desgewenst onder drie drie verschillende vlaggen kon varen. Maar van de cocaïne geen spoor.

Spanje behoort overigens samen met Nederland tot de Europese landen waar de meeste cocaïne in beslag wordt genomen. De politie-autoriteiten vermoeden dat de Privilege door de grote drugskartels is gebruikt als afleidingsmanoeuvre. Ondanks de afwezigheid van de cocaïne is de boot en zijn lading door Garzón verbeurd verklaard.