EU: zes Unilevermerken eruit

Het Brits-Nederlandse voedingsconcern Unilever moet in een aantal Europese landen zes merken, zoals Royco en Blå Band, afstoten. Die voorwaarde heeft de Europese Unie (EU) gisteren gesteld aan goedkeuring van de overname van het Amerikaanse Bestfoods, eigenaar van merken als Knorr en Hellmans. Unilever moet nu bedrijven verkopen met samen 1,1 miljard gulden omzet.

De merken die op last van de mededingingsautoriteiten moeten worden verkocht zijn Royco (soep), Oxo (bouillon), het voedingsbedrijf Blå Band in Scandinavië, Batchelors in Groot-Brittannië (soepen en sauzen), McDonnells in Ierland. Ook het Bestfoodsmerk Lesieur (mayonaise in Frankrijk) moet worden verkocht.

Volgens Unilever zijn dit ,,sterke bedrijfsonderdelen''. Of zij deel uitmaken van de groep van vierhonderd merken waarop Unilever zich wil concenteren, zoals Dove en Lipton, zegt het bedrijf niet.

Unilever verscherpte recentelijk zijn merkenstrategie. Uitvloeisel daarvan is dat het concern de komende vijf jaar 1.200 van zijn 1.600 merken afstoot. Dat kan op drie manieren gebeuren: de sterkere merken worden verkocht, andere merken krijgen een nieuwe naam (Royco werd in Nederland het beter bekende Unox) en de zwakste worden `uitgemolken' tot ze uitsterven. Van veel merken zegt Unilever niet of ze binnen of buiten de uitverkoren vierhonderd vallen, uit angst voor een waardedaling bij eventuele verkoop.

Strategisch gezien zijn de door Brussel aangewezen merken onbelangrijk, zegt analist Martin Tolan van de zakenbank Credit Suisse First Boston.

Tolan: ,,Merken als Oxo en Blå Band hebben een groot marktaandeel in lokale markten. Maar ze hebben weinig mogelijkheden om in andere landen uit te breiden of in de eigen markt te groeien. Unilever krijgt de merken van Bestfoods ervoor terug, die juist wel grote mogelijkheden hebben om uit te breiden. Strategisch gezien is dit dus een goede ruil.'' Of de verkoop financieel voordelig is, moet nog blijken, zegt Tolan. ,,Dat weet je pas als Unilever er een goede prijs voor krijgt.''

Echt belangrijke merken kunnen het bijna niet zijn, vermoedt ook analist Michael Smith van Iris (Robeco), want in het verleden zijn de voorwaarden van mededingingsautoriteiten voor de verkoop van activiteiten soms aanleiding geweest om overnames af te blazen, zoals de aankoop van het Amerikaanse Pathmark door supermarktconcern Ahold. De Amerikaanse autoriteiten eisten dat Ahold zoveel winkels zou verkopen in Amerika, dat Ahold ervan af zag.

Het is voor Unilever ,,wel vervelend'' dat sterke merken als Blå Band moeten worden verkocht, zegt de Unilever-woordvoerder, maar door de grote overname van Bestfoods (56 miljard gulden) ,,krijgen we heel veel terug''. Knorr, Conimex en Hellmans zijn internationaal succesvolle merken. Ook Caterplan, een andere dochter van Bestfoods, die voedingsproducten verkoopt aan restaurants en hotels, is een grote aanwinst voor Unilever, aldus de bestuursvoorzitters Antony Burgmans en Niall FitzGerald in een verklaring. Het bedrijf kan zijn overgebleven vierhonderd sterke merken straks verkopen via Caterplan.

Om de merken die nu moeten worden afgestoten kans van slagen te geven, moet Unilever aan de nieuwe eigenaren ook de bijbehorende contracten met leveranciers, fabrieken en de intellectuele eigendom overdragen. ,,Het is natuurlijk de bedoeling dat ze ook echt met ons gaan concurreren'', aldus de woordvoerder van Unilever.

De mededingingsautoriteiten in Brussel hebben gisteren ook de verkoop van de fabrieken van bakkerij-ingrediënten van Unilever aan voedingsconcern CSM goedgekeurd. Voor die overname betaalt CSM ruim anderhalf miljard gulden. De activiteiten hebben bijna 1,8 miljard gulden omzet.

De beurskoers van Unilever steeg vanochtend met 1,9 procent tot 53,95 euro.