Zoon van Castro nog altijd de beste

Felix Savon is nog steeds de beste amateurbokser ter wereld. De 33-jarige Cubaan bracht de Amerikanen een gevoelige nederlaag toe door wereldkampioen Michael Bennett te verslaan.

Felix Savon heeft vandaag in de olympische boksring de zaken in zes minuten tijd even recht gezet. De trotse Cubaan zou, dachten vooral veel Amerikanen, rijp zijn om van zijn troon geslagen te worden. Die klap moest in Sydney door Michael Bennett worden uitgedeeld, maar de Amerikaanse vertegenwoordiger in de klasse tot 91 kilo kreeg geen schijn van kans bij Savon. Na drie ronden was zijn puntenachterstand, 23-8, zo hoog opgelopen dat het gevecht volgens de reglementen moest worden afgebroken. ,,Hij was de betere krijger'', zei Bennett na afloop.

Het was een gevoelige nederlaag voor de Amerikanen. Cuba en de Verenigde Staten zijn de grootmachten in het amateurboksen en hun rivaliteit heeft altijd een politieke lading. ,,We winnen twaalf gouden medailles'', blufte de Cubaanse hoofdcoach Sagarra voor de start van de Olympische Spelen. Dat zal niet gebeuren, want in twee gewichtsklassen werden de Cubanen inmiddels uitgeschakeld. In de andere tien disciplines zijn ze nog wel in de strijd. Negen Amerikanen haalden de kwartfinales, maar door het verlies vandaag van Bennett en zijn landgenoot Jeff Lacy in de klasse tot 75 kilo zijn dat er nu nog maar zeven.

De mooiste titel voor de Amerikanen zou die in de zwaargewichtklasse zijn geweest. Want daar regeert de grote Savon sinds 1986, toen hij in Reno voor het eerst wereldkampioen werd, met vaste hand. De Cubaan, met zijn 33 jaar de oudste deelnemer aan het olympisch bokstoernooi, heeft zes wereld- en twee olympische titels op zijn naam staan. Vorig jaar werd hij geen wereldkampioen, omdat hij uit protest over een arbitrale beslissing in het nadeel van een andere Cubaan wegbleef bij de finale tegen de ex-gedetineerde Bennett.

Dat had, zo bleek vandaag, niets met angst voor de tegenstander te maken. Met gerichte stoten overklaste Savon de zes jaar jongere Bennett volledig. De Amerikaan noemde zijn overwinnaar na afloop een one punch guy. ,,Ik was wat dat betreft een makkelijke prooi voor hem'', constateerde Bennett. ,,Ik heb te veel met mijn hart en te weinig met mijn verstand gebokst. Ik had meer moeten bewegen, meer zijn slagen moeten ontwijken.''

Eén keer leek hij Savon in de derde ronde in problemen te brengen, maar de Cubaan wist zich snel uit die benarde positie te wurmen. Verder lukte het Bennett niet langs de lange armen van Savon te komen. Als hij met zijn hoofd naar beneden probeerde aan te vallen, greep de Hongaarse scheidsrechter Ajtai in. ,,Het ging tussen Savon en mij, daar had de scheidsrechter niets mee te maken. Savon was gewoon de betere man'', vond de sportieve Bennett.

De verliezer wilde na afloop wel zijn commentaar geven, de winnaar niet. Dat is niet ongewoon voor Savon. Hij heeft het niet zo op het westen en wordt daarom wel eens de aangenomen zoon van Fidel Castro genoemd. Savon, vader van vijf kinderen, had als profbokser in de Verenigde Staten miljonair kunnen worden, maar hij toonde nooit enige interesse voor zo'n carrière. Hij vindt, zo liet hij vaak weten, profboksen ,,een heel vieze sport, waar de boksers niet worden beschermd''.

Toch had zijn partij tegen Bennett in Sydney de sfeer van een profgevecht. Bennett danste bij het binnenkomen door de ring. Savon keek met de blik van de onoverwinnelijke kampioen en duwde Bennett een Cubaans vlaggetje in de handschoenen. In de tweede ronde provoceerde de Cubaan zijn tegenstander door zijn armen te spreiden en zijn lichaam even onbeschermd te laten. Bennett reageerde furieus. Na afloop bleek er geen oud zeer te zijn. De twee boksers bejegenden elkaar sportief. ,,Savon is een goede jongen'', vond Bennett. ,,Hij verdient alles wat hij heeft bereikt.''

Savon moet nog twee partijen boksen voordat hij goud heeft. Niemand twijfelt er aan dat dat gaat gebeuren. Hij is nog steeds de beste amateurbokser ter wereld. Als hij deze olympische titel bemachtigt, evenaart hij de prestatie van zijn legendarische landgenoot Teofilo Stevenson, die in dezelfde gewichtsklasse drie keer goud won. Daarom was het bescheiden fluitconcert dat voor Savon klonk, volkomen onterecht.