Veilinghuizen VS treffen schikking

Sotheby's en Christie's willen een schikking treffen met door prijsafspraken gedupeerde klanten. De bedragen komen overeen met het drie- tot viervoudige van de jaarlijkse bruto winst van de veilinghuizen.

Sotheby's en Christie's, de twee grootste veilinghuizen ter wereld, willen elk 256 miljoen dollar, circa 640 miljoen gulden, uitbetalen aan kopers en verkopers die de afgelopen acht jaar het slachtoffer zijn geworden van hun onderlinge, onwettige afspraken over commissie- en rentetarieven. Rijke klanten, wier namen werden uitgewisseld, hoefden niets te af te dragen. Aan andere kopers werd twintig procent commissie in rekening gebracht.

Dat meldt The New York Times van zaterdag j.l., die als bronnen naar de advocaten van beide partijen verwijst. De schikking, die donderdag al zou zijn getroffen, is inmiddels goedgekeurd door de raad van bestuur van Sotheby's. Op korte termijn moet deze civiele zaak nog voor de rechter komen. De bedragen komen overeen met het drie- tot viervoudige van de jaarlijkse bruto winst van Sotheby's en Christie`s, gezamenlijk goed voor een omzet van vier miljard dollar (tien miljard gulden).

Ook de aandeelhouders van het beursgenoteerde Sotheby's eisen compensatie wegens misleiding en verliezen. Hun aandelen kelderden de afgelopen maanden ruim veertig procent. De inmiddels opgestapte bestuursvoorzitter en grootste aandeelhouder van Sotheby`s, Alfred Taubman, zegde vorige week toe dertig miljoen dollar in contanten aan de aandeelhouders over te dragen. Taubman zal ook 156 van de 256 miljoen dollar voor zijn rekening nemen, aldus Sotheby's.

In 1997 begonnen federale antitrust-onderzoekers aan een grootschalig onderzoek bij Amerikaanse kunsthandels en veilinghuizen naar schendingen van de antitrust-wetten. Zelfs reisdeclaraties en dagboeken van veilingmedewerkers werden nageplozen. Begin dit jaar kwamen de bewijzen over de geheime prijsafspraken boven tafel. De twee verantwoordelijke directeuren legden meteen hun functie neer.

Christie's, sinds 1998 een particulier bedrijf, erkende als eerste schuld, wijzigde zijn commissietarieven, zegde alle medewerking toe en wentelde de schuld af op het `oude' management. De afgelopen maanden probeerde de veilinghuizen afzonderlijk snel met de klandizie tot een akkoord te komen, zodat de achtergeblevene in een officiële rechtszaak tot een hogere schadevergoeding zou worden veroordeeld.