Schumacher middelpunt van Ferrari-feest in VS

De Formule I-coureurs Michael Schumacher en Rubens Barrichello hebben gisteren van de eerste Grote Prijs van de Verenigde Staten in Indianapolis een Ferrari-feest gemaakt. Terwijl bij de concurrent McLaren-Mercedes bijna alles misging, eindigden de Duitser en de Braziliaan comfortabel als eerste en tweede op de legendarische Indianapolis Motor Speedway.

Met nog twee races te gaan keerden daarmee de kansen in beide puntenklassementen. Bij de coureurs gaat oud-wereldkampioen Schumacher met 88 punten opnieuw aan de leiding. Hij heeft acht punten meer dan titelverdediger Mika Hakkinen (McLaren-Mercedes), die gisteren de eindstreep niet haalde wegens motorproblemen. Ook in de stand van de teams heroverde Ferrari (143 punten) een voorsprong op McLaren (133), dat slechts twee punten scoorde met een vijfde plaats voor David Coulthard. De Duitser Heinz-Harald Frentzen (Jordan) eindigde in Indianapolis als derde.

De gangbare opvatting dat er in de VS geen belangstelling bestaat voor Formule I leek gisteren op een misverstand te berusten. Drommen racefans met Ferrari-vlaggen bejubelden in Indianapolis, het centrum van de Amerikaanse autosport, elk gebaar van Schumacher, boegbeeld van het op Europa gerichte Formule I. Terwijl zij ,,Schumi, Schumi!'' scandeerden, betuigde een aanzienlijk contingent toeschouwers met Braziliaanse vlaggen luidkeels steun aan hun held, `Rubinho'. Coulthard vergeleek de sfeer met de vurige stemming in Italië, de thuisbasis van Ferrari. ,,Het lijkt Monza wel, met al dat gejuich.''

Schumacher, die zijn zevende overwinning dit seizoen behaalde en de tweede op rij, zei dat het ,,na Monza opnieuw een perfect weekeinde was – eigenlijk nog een beetje perfecter omdat Rubens de tweede plaats heeft kunnen bereiken''. Hij wees erop dat hij nu ,,rekenkundig'' aan twee tweede plaatsen genoeg heeft om wereldkampioen te worden. Maar, herinnerend aan het middengedeelte van het seizoen, waarin hij drie keer achter elkaar niet eindigde en zijn puntenvoorsprong zag verdwijnen, voegde Schumacher eraan toe dat ,,je nooit weet wat er nog kan gebeuren''.

In Indianapolis bereikte de Duitser, die vanaf pole position was gestart, zijn zege met relatief gemak. Alleen de eerste zes ronden moest hij Coulthard voor zich dulden, die vanaf de voorste rij een valse start maakte. De Schot moest dat bekopen met een strafstop van tien seconden. In het eerste deel van de race was het circuit vochtig wegens buien in de morgen, maar tijdens de race bleef regen uit en droogde het wegdek op. Dat leidde tot vroege pitstops om banden te wisselen. Hakkinen deed dat als een van de eersten, met enig succes: hoewel hij enkele ronden de tragere Minardi niet wist te passeren, kwam hij na de pitstops van anderen als tweede uit de bus. Van de 16de tot de 25ste ronde liep hij vervolgens in rap tempo zijn achterstand op Schumacher in. Maar in de 26ste ronde, toen de achterstand tot vier seconden was geslonken, vloog zijn motor in brand en moest hij uitstappen.

Schumacher ging de rest van de race onbedreigd aan de leiding en had zelfs voldoende voorsprong om een pitstop te maken zonder zijn koppositie te hoeven prijsgeven. Vier ronden voor de eindstreep beleefde hij een angstig moment. Een van zijn banden raakte in een bocht het natte gras, waarop zijn wagen achterstevoren draaide en in de berm belandde. Schumacher wist de motor aan de praat te houden en bleef aan de leiding. ,,Men heeft me gevraagd om er een goede show van te maken'', zei Schumacher achteraf over het moment van schrik, in een toespeling op de doelstelling van Formule I om de sport aan het Amerikaanse publiek te verkopen. ,,Ik hoop dat dit goed genoeg was.''

Met zijn 42ste overwinning in een Formule I-race heeft Schumacher het aantal van de verongelukte Ayrton Senna voorbijgestreefd – een gegeven dat twee weken geleden in Monza, bij de evenaring van Senna's 41 zeges, bijdroeg tot een huilbui van de laconieke Duitser. Gisteren wees hij de vergelijking als ,,niet eerlijk'' van de hand. ,,Zoals we allemaal weten is zijn carrière eerder geëindigd dan hij had gewild'', aldus Schumacher over Senna. ,,We zullen dus nooit te weten komen hoeveel races hij nog gewonnen zou hebben.''

Frentzen toonde zich opgelucht met zijn plaats op het podium, in de slotfase van ,,een moeilijk jaar'' bij Jordan. Hij was opgetogen over de toeschouwers in Indianapolis, een publiek van meer dan 200.000 mensen – ruim het dubbele van andere grote publiekstrekkers in de Formule I, als Monza, het Britse Silverstone en het Canadese Montréal, de enige andere Formule I-race in Noord-Amerika. ,,Ik heb nog nooit zoveel mensen gezien vanuit de auto'', aldus Frentzen. ,,Het is zeer imponerend, zeker gezien vanuit de komvormige bocht.'' Zo'n bocht, het handelsmerk van het traditionele ovalen circuit in `Indy', komt in geen enkel ander Formule I-parcours voor.

De Nederlandse coureur Jos Verstappen haalde in Indianapolis de eindstreep niet. Na bijna twintig ronden lang in vijfde en vierde positie te hebben gereden, vloog hij ongeveer halverwege de race met een remprobleem uit de bocht om in een bandenmuur te belanden. Verstappen was niettemin lovend over het nieuwe circuit, dat voor bijna de helft bestaat uit de oude ovaal en voor de andere helft uit een nieuwe, kronkelende sectie door het middenveld.

De volgende race is over twee weken in het Japanse Suzuka. Hakkinen won daar in 1998 en '99. Als Schumacher daar het kampioenschap niet beslist, volgt twee weken later in de laatste race de finale van het seizoen, in Maleisië.