`British Airways wil met Swissair'

De Britse luchtvaartmaatschappij British Airways (BA) hoopt in het Zwitserse Swissair een Europese partner te vinden na het mislukken van de voorgenomen fusie met KLM, vorige week.

Dat melden twee Britse zondagsbladen, met een beroep op anonieme bronnen rond BA-directeur Rod Eddington. Het vinden van een partner op het continent heeft voor BA ,,prioriteit'', zo heeft Eddington bij herhaling gezegd. Het huidige Europese netwerk van BA maakt 300 miljoen pond (ruim 1,1 miljard gulden) per jaar verlies.

Een combine met Swissair zou BA in de gelegenheid geven sterk te bezuinigen op de eigen operaties in Europa. Swissair heeft een beter Europees routenet dan de KLM. Swissair heeft ook een hoger segment zakelijke en eersteklaspassagiers dan de KLM, het type reizigers waarop BA sinds een jaar mikt. Een deal met de Zwitsers zou ook leiden tot minder problemen met Amerikaanse en Europese mededingingsautoriteiten, omdat een Brits-Zwitserse samenwerking niet zou leiden tot een te dominante positie op sommige routes, zoals tussen Europa en New York.

Dat BA met KLM in zee ging was voornamelijk wegens het lucratieve partnerschap op de Amerikaanse routes tussen KLM en Northwest. BA hoopte daarmee ,,via de achterdeur'' toegang te krijgen op de Amerikaanse markt. Bovendien zou Schiphol kunnen dienen als expansieruimte voor het overvolle Heathrow.

Het is de vraag of Swissair en de Zwitserse regering van een aanzoek zijn gediend. De maatschappij weigerde afgelopen weekeinde commentaar te geven. Swissair is al betrokken bij een reeks andere onderhandelingen voor nauwere samenwerking, onder meer met Air France en Alitalia, KLM's voor-vorige fusiepartner. Volgens The Independent on Sunday is het bovendien lastig om Swissair los te maken uit SAir Group, een nauw verbonden groep van luchtvaartmaatschappijen voor vracht en passagiers, toeleveringsbedrijven en hotels. De naam van Alitalia duikt ook sporadisch op in berichten over de toekomst van BA. De Britten hebben al een belang van tien procent in het Spaanse Iberia.

De mislukte fusie tussen BA en de KLM heeft de positie van BA-voorzitter Lord Marshall, Britse peetvader van de fusie, niet versterkt, zeiden hoge BA-insiders tegen de zondagse zondagskrant Sunday Business. Directeur Eddington trof bij zijn aantreden in mei een ,,fait accompli'' aan, dat gedoemd zou zijn te mislukken. Een anonieme luchtvaartanalist in dezelfde krant: ,,Ik heb nooit gezien hoe je uit twee kwakkelende luchtvaartmaatschappijen één geweldig goede grote maakt.''

Volgende maand beginnen nieuwe onderhandelingen over een Brits-Amerikaans zogeheten open skies-verdrag, dat luchtvaartmaatschappijen uit beide landen meer toegang moet geven tot elkaars luchthavens. BA heeft zich daar altijd tegen verzet omdat het dan slots – landings- en startrechten – op Heathrow moet inleveren. Als dat verdrag er nu eindelijk komt, zit BA zonder Europese partner, met extra Amerikaanse concurrentie op de Atlantische routes, maar zonder dat een Northwest-achtige partner dat kan compenseren.