Aboriginal Freeman brengt Australiërs in extase

Atlete Cathy Freeman heeft vandaag bijna heel Australië het gelukkigste moment van deze Olympische Spelen bezorgd. De aboriginal won in Sydney de gouden medaille op de 400 meter en werd ovationeel toegejuicht door 110.000 toeschouwers. Het Olympisch Stadion trilde letterlijk op zijn grondvesten. ,,Ik ben blij dat het er op zit'', zei Freeman. ,,Ik weet dat ik veel mensen gelukkig heb gemaakt.''

Freeman mocht op thuisgrond niet verliezen. Dat legde een enorme druk op haar. In de finale was dat aan de loopstijl van Freeman te zien, die zag er minder gestroomlijnd uit dan normaal. Ze kwam, voor het eerst lopend in haar `maanpak' (met capuchon) het laatste rechte eind met een minieme voorsprong op Lorraine Graham en Katharina Merry uit. Daarna nam Freeman afstand en kwam ruim voor de andere finalisten over de finish. Haar tijd, 49,13 seconden, was de beste van het seizoen op deze afstand. De nummer twee Graham volgde pas op 0,47 seconden.

Dat Freeman alles had gegeven, bleek meteen achter de finishlijn. Ze bleef minutenlang op de grond zitten en staarde als in een trance voor zich uit. Toen ze weer lucht genoeg had, kwam een brede lach op haar gezicht en begon ze, met zowel een Australische als een aboriginal-vlag in haar handen, aan haar ereronde. Eerst deed ze dat wandelend, het laatste stuk rennend. Onderweg vond ze haar moeder en broer op de volgepakte tribunes. ,,Dat mij dit, als klein meisje, mag gebeuren'', stamelde Freeman later in de catacomben.

Freeman heeft al drie jaar niet meer verloren op de 400 meter. Sinds Marie-José Perec, de olympisch kampioene van 1996, met haar gezondheid sukkelt, is dit onderdeel niet erg sterk bezet. Met haar winnende tijd was Freeman bij de olympische 400 meter van vier jaar geleden in Atlanta niet eens bij de eerste drie geëindigd. Ze werd toen in 48,63 tweede, achter Pérec. De titelhoudster vluchtte vorige week Australië uit, nadat ze volgens eigen zeggen was bedreigd in haar hotel. Maar ook als de Française vandaag had meegelopen, zou ze Freeman niet hebben kunnen bedreigen. Pérec heeft al lang geen goede tijden meer gelopen.

Heel Australië leefde toe naar `Freeman-day'. The Sydney Morning Herald opende vandaag zijn editie met de vette kop The day of our lives – de dag van ons leven. Binnenin was op zes pagina's informatie over de atlete te vinden, inclusief een uitgebreid verhaal over haar jeugd en haar familie. Ook werd in een statistiek getoond dat Freeman tijdens de 400 meter minder passen maakt dan haar mannelijke collega Michael Johnson: 178,5 om 186.

De hausse rondom Freeman zal na haar overwinning alleen nog maar toenemen. Ze kreeg vorige week al 25.000 brieven en kaarten van fans, dat is éénachtste deel van het totaal dat door de postbode bij het olympisch dorp werd bezorgd. Om haar gedachten van de race af te houden, had Freeman de dag scrabbelend en lezend met haar vriend doorgebracht. De uitgestippelde weg naar goud bleek perfect. Ze had, in opdracht van haar trainer, de afgelopen dagen haar series in de eerste twee ronden en de halve finale gewonnen, steeds in een betere tijd: 51,63, 50,31 en 50,01. Dat zorgde alleen maar voor extra zelfvertrouwen en bovendien voor één van de gunstigste banen in de finale.

Een kwartier na Freeman won Michael Johnson de 400 meter bij de mannen. Zijn overmacht, 0,44 voorsprong op nummer twee Alvin Harrison, en zijn tijd (43,84) waren indrukwekkend, maar Johnson bleef vandaag in de schaduw van een Australische atlete. De favorieten op de 110 meter horden, Allen Johnson en Colin Jackson, leden daarna een grote nederlaag. De Cubaan Anier Garcia (13.00) werd de verrassende winnaar, Johnson (13,23) eindigde slechts als vierde en Jackson als vijfde.

Thuisland Australië won vandaag in het Olympisch Stadion ook nog een zilveren medaille. Tatiana Grigorieva, een voormalige Russin, werd bij het polsstokhoogspringen tweede met een sprong van 4,55. De Amerikaanse Stacy Dragila reikte vijf centimeter hoger en won het goud.

Op de tweede atletiekdag (gisteren) ging na Freeman, die toen haar halve finale liep, de meeste aandacht uit naar hoogspringer Javier Sotomayor. De 32-jarige Cubaan werd nog niet zo lang geleden na een jaar schorsing wegens vermeend gebruik van cocaïne vrijgesproken. Hij won in de stromende regen de zilveren medaille met een sprong van 2.32 meter, achter de Rus Sergei Kliugin (2.35). Sotomayor droeg zijn medaille op aan ,,iedereen die in me is blijven geloven en iedereen die niet in me geloofde''.

Spannend was de strijd in de zevenkamp. De Britse Denise Lewis, getraind door de Nederlander Charles van Commenée, won met slechts 53 punten voorsprong. Op het laatste onderdeel, de 800 meter, mocht Lewis, die tijdens het verspringen een blessure had opgelopen, acht seconden toegeven op de Russische Jelena Prokhorova. Haar achterstand op de finish bedroeg uiteindelijk zeseneenhalve seconde. Olympisch kampioene Ghada Shouaa en wereldkampioene Eunice Barber behoorden tijdens tot de uitvallers.