Schonkige keukenliedjes

The Baptist Generals houden niet van gelikte studio-opnamen. ,,Wij werken gewoon in mijn keuken, met akoestische instrumenten'', zegt gitarist C.S. Flemmons. Vanavond treedt de Amerikaanse groep op in Amsterdam.

Zanger/gitarist C.S. Flemmons heeft een opmerkelijk jong gezicht vergeleken bij de geknepen oude mannetjes-stem die ons op de debuut-cd van zijn band The Baptist Generals toezingt. De Amerikaan Flemmons mag dan versleten klinken, hij is nog maar 33 jaar oud en sinds kort professioneel popmuzikant. Samen met drummer Steve Hill maakte hij een cd waarop behalve Flemmons' zang nog meer op het eerste gehoor onaantrekkelijke geluiden te vinden zijn.

Zo klinkt de drum alsof er op een stel pannen is geslagen, en wordt de gitaar harkerig bespeeld. Bovendien is de opnamekwaliteit van de schonkige liedjes op de cd Dog (2000) nog gammeler en ongepolijster dan die van de meeste lo-figroepen; dit is eerder no-fi. En toch ontstaat in het samenspel tussen al die rafelige elementen een onverwachte schoonheid, die steeds weer beluisterd moet worden om te horen hoe bizar het is. Want welke groep brengt er nu als eerste kennismaking een cd vol restjes en outtakes uit?

,,We hadden niets anders'', zegt Flemmons. ,,En onze Europese platenmaatschappij wilde nu eenmaal meer uitbrengen dan onze eerste ep. Dus vulden we de ep aan met overblijfsels van die eerste opnamen. We werken nu aan een echte nieuwe cd.'' De grootste kwaliteit van The Baptist Generals is dat ze bij je thuis, in de hoek van de huiskamer lijkt te zitten. De kleinschaligheid van de opnamen en arrangementen versterken de indruk dat je Flemmons ieder moment om een biertje zou kunnen horen vragen.

In die intimiteit schuilt het geheim van hun bescheiden succes, zegt Flemmons. Wie The Baptist Generals voor het eerst hoort, denkt te maken te hebben met field recordings, zoals ze werden gemaakt door de gebroeders Lomax in het midden van de vorige eeuw. Lomax en Lomax trokken toen met simpele apparatuur in het Zuiden van de Verenigde Staten de velden in om ter plekke opnamen te maken van oude blues en folkmuziek. Een artiest als Moby had voor zijn laatste, succesrijke, cd Play ook samples van zangpartijen gebruikt die door de broers waren vastgelegd. ,,Dit soort field recordings zijn de laatste tijd populairder dan ooit'', zegt Flemmons. ,,Veel mensen vinden antieke opnamen een welkom alternatief voor de gladgestreken digitale studio-producties van tegenwoordig.''

Flemmons verklaart dat zijn groep, inmiddels aangevuld met een bassist, nooit opnamen zal maken in een studio. ,,Wij werken gewoon in mijn keuken, met akoestische instrumenten. En dat zullen we blijven doen.'' De eerste repetities vonden plaats op straat. ,,We verdienden in een moeite door ons biergeld, terwijl we op de straathoek stonden te oefenen. Maar tegenwoordig doen we alles in mijn keuken. Daar zit, dankzij de tegels, een mooie galm in. Het is de beste ruimte van het huis.'' Waar een gemiddelde popgroep in de studio zo'n 24-sporen tot zijn beschikking heeft, neemt The Baptist Generals op met gebruik van slechts vier sporen. ,,Het heeft te maken met textuur. Die van een eenvoudige viersporenrecorder vinden wij veel uitgesprokener dan die van 24 digitale sporen.''

Met een zekere weemoed spreekt Flemmons nu al over de tijd dat hij en Hill nog met z'n tweeën speelden. ,,Toen was het alleen gitaar, drums en zang. Het klonk kaal, en dat wilden we ook. Met zijn tweeën word je je meer bewust van de ruimte tussen de instrumenten. Er zit veel dramatiek in onze oude arrangementen, en vreemde trucs die we uithaalden, om maar boeiend te klinken.''

De groep komt uit Denton, een klein plaatsje in de buurt van Dallas, Texas, met een bloeiende muziekscene. Flemmons ging er naar school en werd free-lance fotograaf voor commerciële opdrachten. In zijn huidige beroep is hij `uitgesloten van certain commercial opportunities', zoals Flemmons zelf zegt, maar daar ligt hij niet wakker van. ,,Desnoods gaan we buiten ons biergeld verdienen. Gewoon met wat akoestische instrumenten op de hoek staan. In Amsterdam willen we dat eens gaan proberen.''

De cd `Dog' verscheen bij Munich (Mrcd 204). De groep treedt vanavond om 19.30 uur op tijdens het Amstel Festival in Amsterdam. Toegang gratis. Aanmelden via email: amstel-festival Rembrandtplein 17.