Amerika herontdekt Formule I

De langverwachte terugkeer van de Formule I naar de Verenigde Staten is gisteren begonnen. Op een nieuw circuit in Indianapolis wordt morgen de eerste Grote Prijs van de VS in negen jaar gehouden. Een unie van twee raceculturen.

Gretig verkenden de coureurs van de Formule I, de hoogste orde van internationale autosport, gisteren voor het eerst het mekka van autoracen in de VS, de Indianapolis Motor Speedway. Bij een tweetal drukke oefensessies reden ze tientallen ronden om te wennen aan het nieuwe parcours in Indianapolis – voor de meeste coureurs onbekend terrein.

Het beroemde parcours heeft voor de komst van het circus een metamorfose ondergaan. De verbouwing kostte 100 miljoen gulden. Het nieuwe circuit bestaat voor ongeveer de helft uit de oude ovaal en voor de andere helft uit een nieuwe, kronkelende sectie door het middenveld.

Tot gisteren was het nieuwe circuit onbekend terrein. Ondanks de hulp van computersimulaties moesten de coureurs van de elf Formule I-teams gissen naar de vraag welke afstellingen de beste tijden zouden opleveren. Wat moesten ze met de tegenstelling van een recht stuk waar topsnelheden van 350 kilometer per uur kunnen worden bereikt en een nauw middengedeelte waar neerwaartse druk veel belangrijker is? En wat te denken van de komvormige bocht in de oude ovaalsectie? Een dergelijke bocht, waarvoor de coureur geen gas terugneemt, komt op geen enkel ander parcours in de Formule I voor.

De beperkte oefensessies in Indianapolis werden met spanning afgewacht, niet alleen wegens de nek-aan-nek-race in het WK-klassement. Met nog drie wedstrijden te gaan heeft de Fin Mika Hakkinen (McLaren-Mercedes) een kleine voorsprong op de Duitser Michael Schumacher (Ferrari). ,,Het was voor iedereen een grote uitdaging aan het nieuwe circuit te wennen,'' zei Ross Brawn, technisch directeur van Ferrari.

Beide renstallen maakten hun favorietenrol gisteren volledig waar. De coureurs van McLaren hadden de twee snelste trainingstijden. De coureurs van Ferrari noteerden de derde en de vierde tijd. De Nederlander Jos Verstappen reed in zijn Arrows de dertiende tijd. Zijn snelste ronde was twee seconden langzamer dan de snelste ronde van de Schot David Coulthard.

Rubens Barrichello (Ferrari) was ,,niet erg onder de indruk'' van de snelheid van het circuit. Verstappen noemde het parcours ,,heel anders dan alle andere''. Jenson Button (Williams) vond dat ,,het met de helling wel meeviel, al zal het interessant zijn als je er met meerdere wagens tegelijk doorheen gaat''.

Indianapolis Motor Speedway, bijgenaamd Brickyard wegens de aanvankelijke bestrating met bakstenen in het begin van de vorige eeuw, is een opmerkelijke toevoeging aan de circuits in de Formule I. Aan de ene kant mag een roemrijk parcours, naar eigen zeggen The Racing Capital of the World, niet ontbreken bij een tak van sport die zichzelf beschouwt als de elite van het autoracen. Aan de andere kant is de Speedway een vreemde eend in de bijt.

Het half-om-half parcours lijkt een geforceerde unie van racen in de Amerikaanse en Europese stijl. Het doet enigszins symbolisch aan dat de Formule I-wagens in Indianapolis in de omgekeerde richting rijden dan gebruikelijk is bij de Indy 500, het traditionele hoofdevenement ter plaatse.

De race in Indianapolis moet de Formule I beter gaan verkopen aan het Amerikaanse publiek. Bij de sponsoring van de sport gaan honderden miljoenen dollars om. Maar de Amerikaanse raceliefhebbers geven de voorkeur aan Nascar, de binnenlandse competitie van minder high-tech getinte auto's die op ovale circuits rondrijden. Daarbij wordt, in tegenstelling tot het soms statische Formule I, zij aan zij gereden en veel ingehaald.

Indianapolis beleeft de 43ste editie van de Grote Prijs van de VS. In de jaren zestig en zeventig werd het evenement jaarlijks gehouden in noordelijk New York. In de jaren tachtig werd de Grote Prijs van de VS als een soort hinderpaal doorgespeeld van stad naar stad, met kortstondige versies in onder andere Las Vegas, Dallas en Detroit. Bij de laatste Amerikaanse race, in Phoenix in 1991, kwamen slechts 10.000 bezoekers kijken. Het was een flop, volgens de normen van de Formule I.

Het gebrek aan animo in de VS ligt aan het feit dat ,,Formule I niet Amerikaans is,'' meent oud-wereldkampioen Jacques Villeneuve (Bar-Honda), de enige Formule I-coureur die eerder heeft geraced op de Motor Speedway. In 1995 won de Canadees de Indy 500. ,,Amerika heeft zijn eigen kampioenschappen. Met maar één Formule I-race in de VS is het moeilijk hier een permanente aanhang op te bouwen.'' Villeneuve noemt Indianapolis ,,de beste plek voor een terugkeer van Formule I in de VS''. Maar volgens hem wordt de Formule I pas een succes als ,,vijftien races in de VS worden gehouden.''